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Status and Restoration Options for Atlantic Sturgeon in North America

Authors


Abstract

There is considerable interest in restoring stocks of Atlantic sturgeon (Acipenser oxyrinchus), one of only two dozen extant sturgeons worldwide. Populations of its two subspecies are found in large rivers along the North American coasts of the Atlantic (A. o. oxyrinchus) and the Gulf of Mexico (A. o. desotoi). Although these populations were severely reduced because of overfishing and, in some instances, blockage of spawning runs, their present statuses vary from those that still support limited fisheries (St. John River, New Brunswick), to a large but apparently declining population (Hudson River), to relict-sized (Delaware River, Mobile River), to apparently extirpated (Maryland tributaries of Chesapeake Bay; St. Johns River, Florida). There are two primary alternatives for restoring these populations: (1) eliminating harvest and allowing natural recolonization and increase and (2) hatchery-based stocking (reintroduction or supplementation). We performed genetic analyses aimed at guiding restoration efforts. Mitochondrial DNA analysis revealed strong stock structure along both coasts at the regional and, in some instances, population levels. Estimates of gene flow rates were low and suggested slow natural recolonization rates. Thus, the first alternative avoids the genetic risks of interstock transfer and inbreeding depression that may result from hatchery-based programs, but given the low intrinsic rates of increase and recolonization of Atlantic sturgeon, recovery may take decades to centuries, if it occurs at all. Therefore, it is imperative that the restoration approach be tailored to the particular circumstances and demographics of each population; however, the characteristics of this species and poor funding prospects make this information difficult to obtain. It appears likely that initial Atlantic sturgeon stocking efforts will target systems where they are extinct, as recently occurred in the Nanticoke River of Chesapeake Bay.

Estatus y Opciones de Restauración Para el Esturión del Atlántico en Norteamérica

Existe un interés considerable en la restauración e poblaciones del esturión del Atlántico (Acipenser oxyrinchus), una de las doce especies de esturiones existentes a nivel mundial. Las poblaciones de sus dos subespecies se encuentran en rios grandes a lo largo de las costas del Atlántico (A.o. oxyrinchus) y el Golfo de México (A.o. desoti) en Norteamérica. Aunque estas poblaciones fueron serveramente reducidas debido a la sobrepesca y en algunos casos al bloqueo de las corridas de desove, su estatus actual varía desde aquellas poblaciones que aún soportan pesquerias limitadas (i.e. río Saint John, New Brunswick), poblaciones grandes pero aparentemente en declive (río Hudson), hasta poblaciones-relicto (río Delaware, rio Monile) o poblaciones aparentemente extirpadas (tributarios de Maryland de la Bahia Chesapeake; río Saint Johns, Florida). Existen dos alternativas principales para restablecer estas poblaciones: (1) eliminando la cosecha y permitiendo la recolonización natural y el incremento y (2) soporte basado en granjas (reintroducción o suplementación). Realizamos un análisis genético tratando de establecer guias para los esfuerzos de restauración. El análisis de ADN mitocondrial revela una fuerte estructura de grupos a lo largo de las costas de la región y en algunos casos a nivel de especificidad poblacional. Las estimaciones de las tasas de flujo genético fueron bajas y sugieren tasas de recolonización bajas. Por lo tanto, la primera alternativa evita los riesgos genéticos de transferencia intrapoblacional y la depresión por intracruza que podría resultar de los programas basados en granjas, pero dadas las bajas tasas intrínsecas de incremento y recolonización del esturión del Atlántico, la recuperación podría tomar decadas, en caso de que ocurriera. Es por ello, que es imperativo que los intentos de restauración se apeguen a las circunstancias particulares y demográficas de cada población, sin embargo, las características de la especie y los pobres prospectos de financiamiento hacen esta información dificil de obtener. Aparentemente los esfuerzos iniciales para repoblar poblaciones de esturión del Atlántico deberan enfocarse en sistemas donde los esturiones han sido extinguidos como ha ocurrido recientemente en el río Nanticoke de la bahia Chesapeake.

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