New Insights on Cheetah Conservation through Demographic Modeling

Authors


‡ email crooks@darwin.ucsc.edu

Abstract

Researchers have recently argued that ecological factors, especially high levels of cub predation, are more important than genetic impoverishment in limiting wild populations of the endangered cheetah (Acinonyx jubatus). Despite considerable controversy, however, the forces actually driving cheetah population dynamics remain unclear. We used a combination of demographic techniques to investigate how variation in survival and reproduction might influence the population persistence of wild cheetahs. We parameterized our models using detailed demographic data from recently published, long-term ecological projects on cheetahs of the Serengeti. Results suggest that the influence of juvenile survivorship on population growth rate is relatively small compared to the large effects of adult survivorship. This result is consistent across a range of vital rates and is robust to deviations due to sampling error and environmental variability. These conclusions cast a new light on the current cheetah controversy and, more generally, counsel caution in the interpretation of ecological data for conservation and management.


Nuevas Ideas para la Conservación del Leopardo Mediante Modelado Demográfico

Recientemente los investigadores han argumentado que los factores ecológicos, especialmente altos niveles de depredación de cachorros, son mas importantes que el empobrecimiento genético en poblaciones silvestres limitadas del leopardo (Acinonyx jubatus), amenazado de extinción. Sin embargo, a pesar de considerables controversias, las fuerzas que actualmente conducen a las poblaciones del leopardo no son claras. Utilizamos una combinación de técnicas demográficas para investigar como la variación en la sobrevivencia y reproducción puede influir en la persistencia de poblaciones de leopardos. Nuestros modelos fueron parametrizados usando datos demográficos detallados de proyectos de largo plazo recientemente publicados de leopardos del Serengeti. Los resultados sugieren que la influencia de la supervivencia de juveniles en el crecimiento poblacional es relativamente pequeña en comparación con los grandes efectos de la sobrevivencia de los adultos. Estos resultados son consistentes a lo largo de un rango de tasas vitales y es robusto a desviaciones debidas a errores de muestreo y variabilidad ambiental. Estas conclusiones proyectan una nueva luz en la actual controversia sobre leopardos y en lo general aconsejan precaución en la interpretación de datos ecológicos para conservación y manejo.

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