SEARCH

SEARCH BY CITATION

Abstract: It has been suggested that the keystone-species concept should be dropped from ecology and conservation, primarily because the concept is poorly defined. This prompted Power et al. (1996) to refine the definition: keystone species have large effects on community structure or ecosystem function (i.e., high overall importance), and this effect should be large relative to abundance (i.e., high community importance). Using prairie dogs (Cynomys spp.) as an example, I review operational and conceptual difficulties encountered in applying this definition. As applied to prairie dogs, the implicit assumption that overall importance is a linear function of abundance is invalid. In addition, community importance is sensitive to abundance levels, the definition of community, and sampling scale. These problems arise largely from the equation for community importance, as used in conjunction with removal experiments at single abundance levels. I suggest that we shift from the current emphasis on the dualism between keystone and nonkeystone species and instead examine how overall and community importance vary (1) with abundance, (2) across spatial and temporal scales, and (3) under diverse ecological conditions. In addition, I propose that a third criterion be incorporated into the definition: keystone species perform roles not performed by other species or processes. Examination of how these factors vary among populations of keystone species should help identify the factors contributing to, or limiting, keystone-level functions, thereby increasing the usefulness of the keystone-species concept in ecology and conservation. Although the quantitative framework of Power et al. falls short of being fully operational, my conceptual guidelines may improve the usefulness of the keystone-species concept. Careful attention to the factors that limit keystone function will help avoid misplaced emphasis on keystone species at the expense of other species.

Resumen: Se ha sugerido que el concepto de especie pilar no sea usado más en ecología y conservación, principalmente debido a que el concepto ha sido pobremente definido. Esto instigó a Power et al. (1996) a refinar la definición: las especies pilar tienen grandes efectos en la estructura de una comunidad o la función de un ecosistema (alta importancia en lo general), y este efecto debe ser grande en relación con la abundancia (alta importancia en la comunidad). Usando los perros de pradera (Cynomys spp) como ejemplo, revisé las dificultades operativas y conceptuales encontradas durante la aplicación de esta definición. Al aplicarse a perros de pradera, la suposición implícita de que la importancia en lo general es una función lineal de la abundancia es inválida. Además, la importancia en la comunidad es sensible a los niveles de abundancia, a la definición de comunidad y a la escala de muestreo. Estos problemas surgen, en gran medida, de la ecuación para la importancia en la comunidad, al ser usada conjuntamente con experimentos de remoción a un solo nivel de abundancia. Sugiero que el énfasis actual en la dualidad sobre especies pilares/no pilares cambie para examinar cómo varía la importancia en lo general y en la comunidad; (1) con la abundancia, (2) a lo largo de escalas espaciales y temporales, y (3) bajo diversas condiciones ecológicas. Además, propongo que sea incorporado un tercer criterio en la definición: las especies pilar llevan a cabo funciones no llevadas a cabo por otras especies o procesos. El análisis de cómo varían estos factores entre poblaciones de especies pilar ayudará a identificar los factores que contribuyen, o limitan las funciones a nivel pilar, incrementando con ello la utilidad del concepto de especie pilar en ecología y conservación. Aunque el marco de trabajo cuantitativo de Power et al. no llega a ser completamente operacional, mis guías conceptuales pueden mejorar la utilidad de este concepto. Una atención especial a los factores que limitan el funcionamiento pilar ayudaría a evitar un énfasis mal ubicado en especies pilar a costa de otras especies.