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Influence of Timber Extraction Routes on Central African Small-Mammal Communities, Forest Structure, and Tree Diversity

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Abstract

Abstract: Despite increasing pressure to harvest timber from African tropical forests, the short- and long-term ecological effects of qualitative and quantitative variation in extraction practices rarely have been examined. At a site in the southwestern Central African Republic, we surveyed rodent and tree communities and vegetation structure in unlogged forest and along skid trails and secondary and primary access roads at 12 and 19 years after logging. The most important source of variation among transects was the type of logging road: primary and secondary access roads showed the greatest change and skid trails the least. An intercorrelated suite of changes occurred along the margins of the roads, including changes in rodent community composition, increases in rodent abundance and diversity, changes in the height distribution of rodent abundance, increases in understory foliage density, and decreases in sapling density and tree species richness. Ecological changes along the secondary roads were nearly as strong as those along primary roads, despite the fact that secondary roads had been abandoned immediately after logging, whereas primary roads had been traveled up to the time of the research. Continuing edge-induced effects along graded road margins at between 12 and 19 years after logging were indicated by differences in tree species composition, sapling and tree densities, and understory density. Our results support conclusions of increased disturbance to rainforest communities with increasingly destructive road construction techniques and suggest that canopy damage rather than stem damage is the most appropriate measure of logging damage. Although minimizing the length of access roads is important in reducing ecological effects, it should not be achieved at the expense of increased canopy damage. Rodent communities appear to be an easily measured indicator of these ecological changes and may be responsive to landscape-level changes in forest cover and degradation.

Abstract

Resumen: A pesar de la creciente presión para cosechar la madera de los bosques tropicales africanos, los efectos ecológicos a corto y largo plazo de la variación cualitativa y cuantitativa de las prácticas de extracción rara vez han sido estudiados. En un sitio del sudoeste de la República Centroafricana, evaluamos las comunidades de roedores y de árboles y la estructura de la vegetación en bosques sin talar y a lo largo de senderos de arrastre y caminos de acceso secundarios y primarios en bosques 12 y 19 años posteriores a la tala. Los muestreos se llevaron a cabo en transectos de 280 m de largo. La fuente de variación más importante entre los transectos fue el tipo de camino de acceso: los caminos de acceso primarios y secundarios mostraron los cambios mayores y los senderos de arrastre los menores. Una serie de cambios intercorrelacionados ocurrieron a lo largo de los márgenes de los caminos, incluyendo cambios en la composición de las comunidades de roedores, incrementos en la abundancia y diversidad de roedores, cambios en la distribución a lo alto de la abundancia de roedores, incrementos en la densidad del follaje de sotobosque y disminuciones en la densidad de árboles jóvenes y en la riqueza de especies de árboles. Los cambios ecológicos a lo largo de los caminos secundarios fueron casi tan fuertes como aquéllos en los caminos primarios. Esto a pesar de que los caminos secundarios fueron abandonados inmediatamente después de la tala, mientras que los caminos primarios fueron utilizados hasta el momento de la investigación. Los efectos continuos inducidos por bordes a lo largo de los márgenes de los caminos evaluados 12 y 19 años después de la tala fueron indicados por las diferencias en la composición de especies de árboles, las densidades de árboles maduros y jóvenes, y la densidad del sotobosque. Nuestros resultados apoyan conclusiones de una mayor perturbación para las comunidades del bosque lluvioso a medida que las técnicas de construcción son más destructivas y sugieren que el daño al dosel, y no el daño a los troncos, es la medida más adecuada del daño de la tala. Aunque el minimizar la longitud de los caminos de acceso es importante en la reducción de efectos ecológicos, esto no se debería llevar a cabo a costa de un incremento en el daño al dosel. Las comunidades de roedores aparentan ser un indicador de estos cambios ecológicos fácil de medir y pueden ser sensibles a cambios en la cobertura y degradación forestal.

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