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Utility of North Atlantic Right Whale Museum Specimens for Assessing Changes in Genetic Diversity

Authors


  • Paper submitted June 23, 1999; revised manuscript accepted February 2, 2000.

Abstract

Abstract: We examined six historical specimens of the endangered North Atlantic right whale (Eubalaena glacialis) using DNA isolated from documented baleen plates from the late nineteenth and early twentieth centuries. Sequences from the mitochondrial DNA (mtDNA) control region from these samples were compared with those from a near-exhaustive survey (269 of approximately 320 individuals) of the remaining right whales in the western North Atlantic Ocean. Our results suggest that there has been only relatively modest change in maternal lineage diversity over the past century in the North Atlantic right whale population. Any significant reduction in genetic variation in the species most likely occurred prior to the late nineteenth century. One historical specimen was from the last documented female capable of propagating one of the maternal lineages in the population today; no females in the existing population have been found to carry this mtDNA haplotype. Analysis of the only specimens from the eastern North Atlantic right whale population ever to be examined revealed that eastern and western North Atlantic right whales may not have been genetically differentiated populations. Loss of gene diversity experienced by North Atlantic right whales over the last century has been modest, and the six decades of protection have been successful in maintaining much of the maternal lineage diversity that was present in the late nineteenth century.

Abstract

Resumen: Examinamos seis especímenes históricos de la ballena franca septentrional Eubalaena glacialis del Atlántico Norte, usando ADN aislado de placas de las barbas documentadas de finales de siglo diecinueve y principios del siglo veinte. Las secuencias del ADN mitocondrial (mtADN) de la región control de estas muestras comparadas con aquéllas de una muestra casi exhaustiva (269 de aproximadamente 320 individuos) de las ballenas francas remanentes en el océano Atlántico Norte Occidental. Nuestros resultados sugieren que solo ha habido ligeros cambios en la diversidad del linaje materno a lo largo del siglo pasado. Probablemente, cualquier reducción en la variación genética en las especies ocurrió antes del final del siglo diecinueve. Uno de los especímenes históricos fue de la última hembra documentada capaz de propagar uno de los linajes maternos en la población actual. Ninguna de las hembras en las poblaciones existentes ha sido identificada como portadora de este haplotipo de mtADN. El análisis de los especímenes de la población de ballenas del Atlántico Norte Oriental examinados revelan que las ballenas francas del este y del oeste del Atlántico Norte podrían no haber sido poblaciones genéticamente diferentes. La pérdida de diversidad genética experimentada en las poblaciones de ballena franca del Atlántico Norte a lo largo del siglo pasado ha sido modesta y las seis décadas de protección han sido exitosas en el mantenimiento de la mayoría de la diversidad del linaje materno que estaba presente a finales del siglo diecinueve.

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