Local Gradients of Cowbird Abundance and Parasitism Relative to Livestock Grazing in a Western Landscape

Authors


* Current address: Department of Entomology and Applied Ecology, University of Delaware, Newark, DE 19717–1303, U.S.A., email goguen@udel.edu

Abstract

Abstract: We studied local patterns of Brown-headed Cowbird (Molothrus ater) abundance, parasitism rates, and nest success of a common host, the Plumbeous Vireo (Vireo plumbeus), in relation to the distribution of livestock grazing in an undeveloped region of northeastern New Mexico, 1992–1997. We predicted that both cowbird abundance and parasitism rates of vireo nests would decrease with increasing distance from active livestock grazing, and that the nesting success of vireos would increase. We measured cowbird abundance and host density and located and monitored vireo nests in pinyon-juniper and mixed-conifer habitats that ranged from actively grazed to isolated from livestock grazing by up to 12 km. Cowbird abundance declined with distance from active livestock grazing and was not related to host density or habitat type. Brood parasitism levels of vireo nests (n = 182) decreased from> 80% in actively grazed habitats to 33% in habitats that were 8–12 km from active grazing but did not vary by habitat type or distance to forest edge. Vireo nesting success was higher in mixed-conifer habitat than in pinyon-juniper but was unrelated to distance from active livestock grazing. Nest losses due to parasitism declined with distance from active livestock grazing. Our results suggest that cowbird abundance and parasitism rates of hosts may be distributed as a declining gradient based on distance from cowbird feeding sites and that isolation from feeding sites can reduce the effects of parasitism on host populations. These findings provide support for management techniques that propose to reduce local cowbird numbers and parasitism levels by manipulating the distribution of cowbird feeding sites. The presence of parasitized nests> 8 km from active livestock grazing suggests that, in some regions, management efforts may need to occur at larger scales than previously realized.

Abstract

Resumen: Estudiamos patrones locales de abundancia del tordo cabeza café (Molothrus ater), las tasas de parasitismo y el éxito de nidada de un hospedero común, el vireo (Vireo plumbeus), en relación con la distribución del pastoreo en una región poco desarrollada del noreste de Nuevo México, entre 1992 y 1997. Pronosticamos que tanto la abundancia del tordo, como las tasas de parasitismo de nidos de vireo disminuirían con un incremento en la distancia a las zonas de pastoreo activo de ganado y el éxito de nidada de vireos incrementaría. Medimos la abundancia de tordos y la densidad de hospederos y localizamos y monitoreamos los nidos de vireos en hábitats de pino-cedro y de coníferas mixtas que variaron desde activamente pastoreadas hasta sitios distanciados del pastoreo hasta por 12 km. La abundancia de los tordos disminuyó con la distancia de las zonas de pastoreo activo de ganado y no estuvo relacionada con la densidad de hospederos o el tipo de hábitat. Los niveles de parasitismo de las nidadas del vireo (n = 182) disminuyeron de> 80% en hábitats activamente pastoreados a 33% en hábitats que estuvieron de 8 a 12 km de distancia de los sitios de pastoreo activo, pero no variaron con el tipo de hábitat ni la distancia al borde del bosque. El éxito de nidada de vireos fue mayor en el hábitat mixto de coníferas que en el hábitat de pino-cedro, pero no estuvo relacionado con la distancia al sitio de pastoreo. Las pérdidas debidas al parasitismo disminuyeron con la distancia al sitio activo de pastoreo. Nuestros resultados sugieren que la abundancia de tordos y las tasas de parasitismo de hospederos podría estar distribuida en forma de un gradiente en descenso basado en la distancia a los sitios de alimentación de los tordos y a que el aislamiento de los sitios de alimentación puede reducir los efectos del parasitismo de las poblaciones de hospederos. Estos resultados apoyan las técnicas de manejo que proponen la reducción local de números de tordos y los niveles de parasitismo al manipular la distribución de sitios de alimentación de tordos. La presencia de nidos parasitados> 8 km de sitios con pastoreo activo sugiere que, en algunas regiones, los esfuerzos de manejo deben ocurrir a escalas mayores a lo que anteriormente se pensaba.

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