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Conservation Biology Framework for the Release of Wild-Born Orphaned Chimpanzees into the Conkouati Reserve, Congo

Authors


§ § Current address: Le Bourg, St. Léon d'Issigeac, 24560 Issigeac, France, email caroline.tutin@wanadoo.fr

Abstract

Abstract: Returning confiscated animals to their native habitats is desirable when it makes a positive contribution to the conservation of the species. Release of captive individuals is complex and controversial, however, particularly when risks are potentially high, as in the case of orphaned apes. We describe the decision-making process that led to the successive release of 20 wild-born orphan chimpanzees (   Pan troglodytes troglodytes) into the Conkouati Reserve in the Republic of Congo. Recommendations of the Reintroduction Specialist Group of the World Conservation Union's Species Survival Commission were followed closely. The conservation status, ecology, and behavior of wild chimpanzees; the biological, social, economic and political context of the release site; and the health and genetic status of the candidates for release were all taken into account in the planning and execution of the project. Rigorous post-release monitoring of behavior and health allowed documentation of the outcome. The project was of benefit to the chimpanzees that were released but also brought broad benefits to the site through effective protection from poaching and deforestation, and direct and indirect benefits to local people. The genetic and behavioral diversity of chimpanzees require a variety of conservation strategies to reduce threats and maintain as many viable wild populations as possible.

Abstract

Resumen: El retorno de animales confiscados a sus hábitats nativos es deseable cuando ocasiona una contribución positiva para la conservación de la especie. Sin embargo, la liberación de individuos cautivos es compleja y controversial, particularmente cuando los riesgos son potencialmente altos, como es el caso de los monos huérfanos. Describimos el proceso de toma de decisiones que condujo a la liberación de exitosa de 20 chimpancés silvestres huérfanos (  Pan troglodytes troglodytes) dentro de la Reserva Conkouati de la República de Congo. Las recomendaciones del Grupo de especialistas en reintroducción de la UICN-SSC fueron seguidas de cerca. El estatus de conservación, ecología y conducta de los chimpancés silvestres; el contexto biológico, social, económico y político del sitio de liberación y la salud y estatus genético de los candidatos a ser liberados fueron también tomados en consideración en la planeación y ejecución del proyecto. El monitoreo riguroso post-liberación de la conducta y salud permitió la documentación de los resultados. El proyecto fue benéfico para los chimpancés liberados pero también trajo beneficios amplios al sitio mediante la protección efectiva de la caza fortuita y la deforestación y beneficios directos e indirectos para la población humana local. La diversidad genética y conductual de los chimpancés requiere de una variedad de estrategias de conservación para reducir las amenazas y mantener cuantas poblaciones silvestres viables sean posibles.

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