Prescribed Burning to Restore Mixed-Oak Communities in Southern Ohio: Effects on Breeding- Bird Populations

Authors


‡  Current address: Department of Biology, Kenyon College, Gambier, OH 43022, U.S.A., email artmanv@kenyon.edu

Abstract

Abstract: Fire is being experimentally reintroduced to the forests of southern Ohio to determine its effectiveness in restoring and maintaining mixed-oak ( Quercus spp.) forest communities. We studied the effects of repeated burning (1–4 years of annual burning) and recovery (1 year after burning ) on the breeding bird community. Burning resulted in incremental but temporary reductions in the availability of leaf litter, shrubs, and saplings, but it did not affect trees, snags, or understory vegetation cover. Of 30 bird species monitored, 4 were affected negatively and 2 were affected positively by burning. Population densities of Ovenbirds (  Seiurus aurocapillus), Worm-eating Warblers (   Helmitheros vermivorus), and Hooded Warblers (   Wilsonia citrina) declined incrementally in response to repeated burning and did not recover within 1 year after burning, suggesting a lag time in response to the changes in habitat conditions. Densities of Northern Cardinals ( Cardinalis cardinalis) fluctuated among years in the control units, but remained low in the burned units. Densities of American Robins (   Turdus migratorius) and Eastern Wood-Pewees ( Contopus virens) increased in response to burning, but these increases were apparent only after several years of repeated burning. In general, burning resulted in short-term reductions in the suitability of habitat for ground- and low-shrub-nesting birds, but it improved habitat for ground- and aerial-foraging birds. Overall, there were no changes in the composition of the breeding-bird community. Total breeding bird population levels were also unaffected by burning. Our results suggest that prescribed burning applied on a long-term basis or across large spatial scales is likely to have adverse effects on ground- and low-shrub-nesting bird species, but other changes in the composition of the breeding-bird community are likely to be minimal as long as the closed-canopy forest structure is maintained within the context of prescribed burning.

Abstract

Resumen: Se está reintroduciendo fuego artificialmente en los bosque del sur de Ohio para determinar su efectividad para restaurar y mantener comunidades de bosques mixtos de encino ( Quercus spp.). Estudiamos los efectos de quemas repetidas (1–4 años de quema anual ) y de recuperación (1 año después de la quema) sobre la comunidad de aves reproductivas. La quema resultó en reducciones temporales en la disponibilidad de hojarasca, arbustos y renuevos, pero no afectó a los árboles, tocones o la cubierta vegetal del sotobosque. De 30 especies de aves monitoredas, 4 fueron afectadas negativamente por la quema y 2 fueron afectadas positivamente. Las densidades de población de Seiurus aurocapillus, de Helmitheros vermivorus y de Wilsonia citrina declinaron incrementalmente en respuesta a quemas repetidas y no se recuperaron en un año después de la quema, sugiriendo un retraso en el tiempo de respuesta a los cambios en las condiciones del hábitat. Las densidades de Cardinalis cardinalis fluctuaron entre años en las unidades control, pero permanecieron bajas en las unidades quemadas. Las densidades de Turdus migratorius y de Contopus virens aumentaron en respuesta a la quema, pero estos incrementos fueron evidentes sólo hasta varios años después de quemas repetidas. En general, en el corto plazo la quema resultó en reducciones en la calidad del hábitat para aves que anidan sobre el suelo y en arbustos bajos, pero mejoró el hábitat para aves que forrajean en el suelo y el aire. En general, no hubo cambios en la composición de la comunidad de aves reproductivas. Los niveles totales de poblaciones de aves reproductivas tampoco fueron afectados por la quema. Nuestros resultados sugieren la posibilidad de que la quema prescrita aplicada a largo plazo o en escalas espaciales grandes tenga efectos adversos sobre especies de aves que anidan sobre el suelo y en arbustos bajos, pero la posibilidad de cambios en la composición de la comunidad de aves reproductivas es mínima.

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