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Abstract: The link between body size and risk of extinction has been the focus of much recent attention. For Australian terrestrial mammals this link is of particular interest because it is widely believed that species in the intermediate size range of 35–5500 g (the “critical weight range”) have been the most prone to recent extinction. But the relationship between body size and extinction risk in Australian mammals has never been subject to a robust statistical analysis. Using a combination of randomization tests and phylogenetic comparative analyses, we found that Australian mammal extinctions and declines have been nonrandom with respect to body size, but we reject the hypothesis of a critical weight range at intermediate sizes. Small species appear to be the least prone to extinction, but extinctions have not been significantly clustered around intermediate sizes. Our results suggest that hypotheses linking intermediate body size with high risk of extinction in Australian mammals are misguided and that the focus of future research should shift to explaining why the smallest species are the most resistant to extinction.

Resumen: El vínculo entre el tamaño del cuerpo y el riesgo de extinción ha sido el centro de mucha atención reciente. Para los mamíferos terrestres australianos este vínculo es de particular interés debido a que se cree ampliamente que las especies en un rango intermedio de tamaño de 35–5500 g (el rango de peso crítico) ha sido el más susceptible a extinciones recientes. Sin embargo, la relación entre extinciones, el tamaño y el riesgo de extinción en mamíferos australianos nunca ha sido sometida a un análisis estadístico robusto. Usando una combinación de pruebas aleatorizadas y análisis filogenéticos comparativos, encontramos que las extinciones y disminuciones de mamíferos australianos han sido no aleatorias con respecto al tamaño del cuerpo, pero rechazamos la hipótesis de un rango crítico a tamaños intermedios. Las especies pequeñas aparentan ser las menos susceptibles de extinción, pero las extinciones no se han agrupado significativamente alrededor de tamaños intermedios. Nuestros resultados sugieren que la hipótesis que vincula el tamaño intermedio de cuerpo con un alto riesgo de extinción en mamíferos australianos está mal planteada y que el centro de la investigación a futuro deberá enfocarse a explicar el porqué las especies más pequeñas son las más robustas a la extinción.