Putting Theory into Practice: Wildlife Health in Conservation

Authors


* email sdeem@wcs.org

Abstract

Abstract: Infectious and noninfectious diseases are being recognized by conservation biologists as an increasing challenge to the conservation of wildlife. The amplified role of diseases as a factor limiting species' survival can be traced to anthropogenic changes on a global scale that have direct and indirect influences on the health of wildlife species. These changes include human population growth, habitat fragmentation and degradation, the isolation of populations of species, and an increased proximity of humans (and their domestic animals) to wildlife. Further, some conservation projects have caused more harm than good by unwittingly introducing diseases to wildlife populations, whereas others have failed to meet their objectives because they did not take disease factors into consideration. Conservation biologists need to move quickly past the decades-old debate on the relative importance of wildlife health to conservation and begin using all the tools available to ensure the effectiveness of their efforts. We briefly review the literature on wildlife diseases, place wildlife health in the context of global changes affecting wild animal populations, and offer concrete suggestions for ways to integrate wildlife health sciences into conservation, such as including health assessment or monitoring programs and research on interspecies disease transmission in field biology projects, training wildlife professionals in the design and implementation of wildlife studies that incorporate health components, and encouraging interdisciplinary collaboration. Our goal is to raise awareness that conservation biologists working in disciplines ranging from field biology to policy making have an important role to play in facilitating a transition toward a new conservation paradigm that includes wildlife health. This paradigm shift will take an academic understanding of the importance of wildlife disease and turn it into practical actions that will help conserve wildlife more effectively.

Abstract

Resumen: Los biólogos de la conservación reconocen que las enfermedades infecciosas y no infecciosas son un reto cada vez mayor para la conservación de vida silvestre. El papel de las enfermedades como un factor limitante de la sobrevivencia de especies se puede deber a cambios antropogénicos a escala global que tienen influencia directa e indirecta en la salud de especies de vida silvestre. Estos cambios incluyen el crecimiento de la población, la fragmentación y degradación del hábitat, el aislamiento de poblaciones y una mayor proximidad de humanos ( y sus animales domésticos) a la vida silvestre. Adicionalmente, algunos proyectos de conservación han causado más daños que beneficios al introducir, inconscientemente, enfermedades en las poblaciones de vida silvestre, mientras que otros han fallado en alcanzar sus objetivos porque no tomaron en consideración a factores de enfermedades. Como biólogos de la conservación, necesitamos rápidamente superar el debate que se ha dado por décadas sobre la importancia relativa de la salud de la vida silvestre para la conservación y comenzar a utilizar todas las herramientas disponibles para asegurar la efectividad de nuestros esfuerzos. Brevemente examinamos la literatura sobre enfermedades de vida silvestre, colocamos la salud de la vida silvestre en un contexto de cambios globales que afectan poblaciones silvestres de animales y ofrecemos sugerencias concretas para integrar las ciencias de la salud de vida silvestre en la conservación, como incluir la evaluación de la salud o programas de monitoreo e investigar la transmisión de enfermedades entre especies en proyectos de campo, entrenar profesionales de la vida silvestre en el diseño e instrumentación de estudios de vida silvestre que incorporen componentes de salud y colaboración trans-disciplinaria. Nuestra meta es crear conciencia de que los biólogos de la conservación que trabajan en disciplinas que van de la biología de campo a definición de políticas juegan un papel importante en la transición hacia un nuevo paradigma de conservación que incluye la salud de la vida silvestre. Este cambio de paradigma tendrá el entendimiento de la academia acerca de la importancia de las enfermedades de la vida silvestre y transformarlo en acciones prácticas que ayudarán a conservar a la vida silvestre más eficientemente.

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