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Abstract: A delayed response to change is often a characteristic of long-lived species and presents a major challenge to monitoring their status. However, rapid shifts in age structure can occur even while population size remains relatively static. We used time-varying matrix models to study age-structure information as a tool for improving detection of survivorship and fecundity change and status. We applied the methods to Steller sea lions (  Eumetopias jubatus), a long-lived endangered marine mammal found throughout the North Pacific Rim. Population and newborn counts were supplemented with information on the fraction of the population that was juvenile, obtained by measuring animals in aerial photographs taken during range-wide censuses. By fitting the model to 1976–1998 data, we obtained maximum-likelihood estimates and 95% confidence intervals for juvenile survivorship, adult survivorship, and adult fecundity in the mid-1980s, late 1980s, and 1990s. We used a series of nested models to test whether the data were best fit by a model with one, two, or three temporal changes in demographic rates, and we fit the models to different lengths of data to test the number of years of data needed to detect a demographic change. The declines in the early 1980s were associated with severely low juvenile survivorship, whereas declines in the 1990s were associated with disproportionately low fecundity. We repeated these analyses, fitting only to the count data without the juvenile-fraction information, to determine whether the age-structure information changed the conclusions and/or changed the certainty and speed with which demographic-rate changes could be detected. The juvenile-fraction data substantially improved the degree to which estimates from the model were consistent with field data and significantly improved the speed and certainty with which changes in demographic rates were detected.

Resumen: Una respuesta diferida al cambio a menudo es una característica de especies longevas y presenta un reto mayor para el seguimiento de su condición. Sin embargo, pueden ocurrir cambios rápidos en la estructura de edades aun cuando la población permanece relativamente estática. Utilizamos modelos matriciales con variación de tiempo para estudiar información sobre la estructura de edades como una herramienta para mejorar la detección de cambio y condición de supervivencia y fecundidad. Aplicamos los métodos a los lobo marinos de Steller (Eumetopias jubatus), un mamífero longevo en peligro de extinción que se encuentra en las costas del Pacífico Norte. Los conteos de población y de recién nacidos fueron suplementados con información sobre la fracción de la población que era juvenil, obtenida de medir animales en fotografías aéreas tomadas durante censos en toda el área de distribución. Ajustando el modelo para datos de 1976–1998, obtuvimos estimaciones de la máxima probabilidad de supervivencia de juveniles, supervivencia de adultos y fecundidad de adultos con intervalos de confianza de 95% para mediados de los años 80, fines de los años 80 y 90. Utilizamos una serie de modelos anidados para probar si los datos se ajustaban mejor a un modelo con uno, dos o tres cambios temporales en las tasas demográficas, y ajustamos los modelos a diferentes longitudes de datos para probar el número de años de datos requeridos para detectar un cambio demográfico. Las declinaciones a principios de los años 80 se asociaron con una supervivencia de juveniles marcadamente baja, mientras que las declinaciones de los años 90 se asociaron con una fecundidad desproporcionadamente baja. Repetimos estos análisis, ajustando solo para datos de conteo sin información sobre la fracción de juveniles, para determinar si la información de la estructura de edades cambiaba las conclusiones y/o cambiaba la velocidad y la certeza con las que se podían detectar los cambios en las tasas demográficas. Los datos de la fracción de juveniles mejoró sustancialmente el grado en que las estimaciones del modelo fueron consistentes con los datos de campo y mejoraron significativamente la velocidad y certeza con las que se detectaron cambios en las tasas demográficas.