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Keywords:

  • development;
  • habitat fragmentation;
  • population structure;
  • roads;
  • turtle
  • caminos;
  • desarrollo;
  • estructura poblacional;
  • fragmentación de hábitat;
  • tortuga

Abstract: We investigated the demography of a common aquatic turtle (Chrysemys picta) along a gradient of urbanization in southeastern New Hampshire. Using a geographic information system and live trapping of turtles, we compared the proportion of males, the proportion of adults, and the relative abundance of turtles in 37 ponds. We used satellite images, aerial photographs, and field visits to describe pond-specific features and habitat composition up to 2000 m from the perimeter of each pond. The proportion of males was positively associated with the percentage of forest cover within 500 m, greater road density within 100 m, and an index of predator activity at a pond. The proportion of adults in a population was associated with road density within 250 m of the pond and the percentage of the pond perimeter that was forested. Abnormal population structures associated with greater road densities did not necessarily result in lower abundances of turtles in ponds. Turtle abundance increased as the distance to neighboring wetlands decreased and the amount of nesting habitat near pond edges increased. Pond-specific features also affected turtle abundance where populations were larger in ponds with organic substrates and abundant coverage by shoreline vegetation than in ponds lacking these features. Few turtles were encountered in ponds with an abundance of herbaceous emergent vegetation, and fewer turtles were captured during a summer with abundant precipitation. Suburban and urban developments, with dense road networks and abundant populations of generalist predators (especially the raccoon, Procyon lotor), can alter the structure of aquatic turtle populations. Although these alterations may not result in immediate changes in turtle abundance within a specific population, we suspect that the reduction in recruitment caused by habitat alterations will eventually reduce or eliminate local populations. Even though there are life-history differences among species of turtles, our results may provide new insight into the causes of recent declines of other turtles.

Resumen: Investigamos la demografía de una tortuga acuática común (Chrysemys picta) a lo largo de un gradiente de urbanización en el sur de New Hampshire. Por medio de un sistema de información geográfica y la captura de tortugas vivas, comparamos la proporción de machos, proporción de adultos y la abundancia relativa de tortugas en 37 charcas. Utilizamos imágenes de satélite, fotografías aéreas y visitas de campo para describir características específicas de cada charca y la composición del hábitat hasta 2000 m del perímetro de cada charca. La proporción de machos se asoció positivamente con el porcentaje de cobertura forestal hasta 500 m, mayor densidad de caminos hasta 100 m y un índice de actividad de depredador en una charca. La proporción de adultos en una población se asoció con la densidad de caminos hasta 250 m de la charca y el porcentaje arbolado del perímetro de la charca. Estructuras poblacionales anormales asociadas con mayores densidades de caminos no resultaron necesariamente en menor abundancia de tortugas en las charcas. La abundancia de tortugas incrementó a medida que disminuía la distancia a humedales vecinos y aumentaba la cantidad de hábitat para anidar cerca de los bordes de las charcas. Las características específicas de las charcas también afectaron a la abundancia de tortugas donde las poblaciones fueron mayores en charcas con sustratos orgánicos y abundante cobertura de vegetación de borde que en charcas sin estas características. Encontramos pocas tortugas en charcas con abundancia de vegetación herbácea emergente, y capturamos menos tortugas durante un verano con abundante precipitación. Desarrollos urbanos y suburbanos, con densas redes de caminos y poblaciones abundantes de depredadores generalistas (especialmente el mapache, Procyon lotor), pueden alterar la estructura de las poblaciones de tortugas acuáticas. Aunque estas alteraciones pueden no resultar en cambios inmediatos en la abundancia de tortugas en una población específica, sospechamos que la reducción de reclutamiento causada por alteraciones de hábitat eventualmente reducirá o eliminará poblaciones locales. Aunque hay diferencias en la historia de vida entre especies de tortugas, nuestros resultados pueden proporcionar una nueva visión de las causas de declinaciones recientes de otras tortugas.