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Applying the Declining Population Paradigm: Diagnosing Causes of Poor Reproduction in the Marbled Murrelet

Authors


††email beis@nature.berkeley.edu

Abstract

Abstract: We identified six approaches to diagnosing causes of population declines and illustrate the use of the most general one (“multiple competing hypotheses”) to determine which of three candidate limiting factors—food availability, nesting site availability, and nest predation—were responsible for the exceptionally poor reproduction of Marbled Murrelets ( Brachyramphus marmoratus) in central California. We predicted how six attributes of murrelet demography, behavior, and physiology should be affected by the candidate limiting factors and tested predictions with field data collected over 2 years. The average proportion of breeders, as estimated with radiotelemetry, was low (0.31) and varied significantly between years: 0.11 in 2000 and 0.50 in 2001. Murrelets spent significantly more time foraging in 2000 than in 2001, suggesting that low food availability limited breeding in 2000. In 2001, 50% of radio-marked murrelets nested and 67% of females were in breeding condition, suggesting that enough nest sites existed for much of the population to breed. However, rates of nest failure and nest predation were high (0.84 and 0.67–0.81, respectively) and few young were produced, even when a relatively high proportion of murrelets bred. Thus, we suggest that reproduction of Marbled Murrelets in central California is limited by food availability in some years and by nest predation in others, but apparently is not limited by availability of nesting sites. The multiple-competing-hypotheses approach provides a rigorous framework for identifying causes of population declines because it integrates multiple types of data sets and can incorporate elements of other commonly used approaches.

Abstract

Resumen: Identificamos seis métodos utilizados para diagnosticar las causas de la disminucioń de poblaciones y damos un ejemplo del uso del más general (“hipótesis de competencia múltiple”) para determinar cual de tres posibles factores limitantes (disponibilidad de alimento, disponibilidad de sitios de anidación y depredación de nidos) es responsable de la reproducción excepcionalmente deficiente de Brachyramphus marmoratus en California central. Predijimos el efecto de los factores limitantes sobre seis atributos de la demografía, comportamiento y fisiología de B. marmoratus, y probamos las predicciones con datos de campo recolectados a lo largo de 2 años. La proporción promedio de reproductores, estimada con radiotelemetría, fue baja (0.31) y varió significativamente entre años: 0.11 en 2000 y 0.50 en 2001. B. marmoratus forrajeó significativamente más tiempo en 2000 que en 2001, lo que sugiere que la baja disponibilidad de alimento limitó la reproducción en 2000. En 2001, 50% de los individuos radio-marcados anidó y 67% de las hembras estaban en condición reproductiva, lo que sugiere que existían suficientes sitios para nidos para la reproducción de la mayoría de la población. Sin embargo, las tasas de fracaso y depredación de nidos fueron altas (0.84 y 0.67–0.81, respectivamente) y se produjeron pocos juveniles, aun cuando haya criado una proporción relativamente alta de adultos. Por tanto, sugerimos que la reproducción de B. marmoratus en California central está limitada por la disponibilidad de alimento en algunos años y por la depredación de nidos en otros, pero aparentemente no está limitada por la disponibilidad de sitios de anidación. El método de la hipótesis de competencia múltiple proporciona un riguroso marco de referencia para identificar causas de la declinación de poblaciones porque integra conjuntos de datos de múltiples tipos y puede incorporar elementos de otros métodos comúnmente utilizados.

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