Abundance and Species Richness of Nocturnal Insects on Organic and Conventional Farms: Effects of Agricultural Intensification on Bat Foraging


*email liat_wick@hotmail.com


Abstract: Insects are the principal food for many animals, including bats (Chiroptera), and all species of bats in the United Kingdom feed over agricultural habitats. Bat populations are declining throughout Europe, probably in part as a result of agricultural intensification. Organic farming prohibits the use of agrochemicals, a major component of agricultural intensification, making it an ideal control for a study of intensive agricultural systems. To evaluate the impact of agricultural intensification on bat foraging, we quantified the availability of bat prey by comparing nocturnal aerial insects captured within habitats on 24 matched pairs of organic and conventional farms. Insects were identified to family and moths to species. We compared the abundance of 18 insect families commonly eaten by bats in the United Kingdom between farm types and tested for correlations of abundance with bat activity. Insect abundance, species richness, and moth species diversity were significantly higher on organic farms than on conventional farms. Insect abundance was significantly higher in pastural and water habitats on organic farms than in the same habitats on conventional farms. Of the 18 insect families that are important components of the bat diet, 5 were significantly more abundant on organic farms overall. Some were also more abundant within organic pastural, woodland, and water habitats than on conventional farmland habitats. The activity of bats that mainly ate Lepidoptera was significantly correlated with the abundance of this order. Our observations suggest that agricultural intensification has a profound impact on nocturnal insect communities. Because bats are resource limited, a reduction in prey availability through agricultural intensification will adversely affect bat populations. Less-intensive farming benefits British bat populations by providing and maintaining diverse and structurally varied habitats, which in turn support a wide selection of insect prey for bats, including insect families that are significant components of the diet of a number of rare bat species.


Resumen: Los insectos son el alimento principal de muchos animales, incluyendo murciélagos (Chiroptera), y todas las especies de murciélagos en el Reino Unido se alimentan en hábitats agrícolas. Las poblaciones de murciélagos están declinando en toda Europa, en parte probablemente debido a la intensificación agrícola. La agricultura orgánica prohíbe el uso de agroquímicos, un componente mayor de la intensificación agrícola, haciéndolos un control ideal para un estudio de sistemas agrícolas intensivos. Para evaluar el impacto de la intensificación agrícola sobre el forrajeo de murciélagos, cuantificamos la disponibilidad de sus presas mediante la comparación de insectos aéreos nocturnos capturados en hábitats en 24 pares similares de granjas orgánicas y convencionales. Los insectos fueron identificados hasta familia y las polillas hasta especie. Comparamos la abundancia de 18 familias de insectos comidos comúnmente por murciélagos en el Reino Unido en los dos tipos de granja y probamos correlaciones de su abundancia con la actividad de murciélagos. La abundancia, riqueza de especies de insectos y la diversidad de especies de polillas fueron significativamente mayores en las granjas orgánicas que en las convencionales. La abundancia de insectos en las granjas orgánicas fue significativamente mayor en hábitats de pastoreo y con agua que en los mismos hábitats en granjas convencionales. De las 18 familias de insectos que son componentes importantes de la dieta de murciélagos, cinco fueron significativamente más abundantes en las granjas orgánicas. Algunas también fueron más abundantes en hábitats de pastoreo, arbolados y con agua en granjas orgánicas que en hábitats de granjas convencionales. La actividad de murciélagos que se alimentaron principalmente de Lepidópteros estuvo correlacionada significativamente con la abundancia de este orden. Nuestras observaciones sugieren que la intensificación agrícola tiene un profundo impacto sobre la comunidad de insectos nocturnos. Debido a que están limitadas por recursos, una reducción en la disponibilidad de presas por la intensificación agrícola afectará a las poblaciones de murciélagos adversamente. La agricultura menos intensiva beneficia a las poblaciones Británicas de murciélagos al proporcionar y mantener hábitats diversos y estructuralmente variados, que a su vez soportan a una amplia selección de insectos presa para murciélagos, incluyendo familias de insectos que son componentes significativos de la dieta de especies de murciélagos raras.