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Catastrophic Decline in Mollusc Diversity in Eastern Tasmania and Its Concurrence with Shellfish Fisheries

Authors

  • G.J. EDGAR,

    Corresponding author
    1. School of Zoology, Tasmanian Aquaculture and Fisheries Institute, University of Tasmania, Private Bag 5, GPO Box 252, Hobart, Tasmania 7001, Australia
    • Current address: Tasmanian Aquaculture and Fisheries Institute, University of Tasmania, Private Bag 5, GPO Box 252, Hobart, Tasmania 7001, Australia, email g.edgar@utas.edu.au

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  • C.R. SAMSON

    1. School of Zoology, Tasmanian Aquaculture and Fisheries Institute, University of Tasmania, Private Bag 5, GPO Box 252, Hobart, Tasmania 7001, Australia
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Abstract

Abstract:  We used historical patterns of deposition of mollusc shells to infer changes to inshore benthic assemblages in the southeastern Tasmanian region over the past 120 years. We identified and counted shells in slices embedded within 1m long 210Pb-dated sediment cores were collected at 13 sites in water depths of 8–16 m. Declines in mollusc species richness and shell production occurred during the past century at all sites studied, with a mean decline per 5-cm sediment slice from 21 species in 1890 to 7 species in 1990 and in shell abundance from 150 to 30 individuals over the same period. The time course of decline notably corresponded with the history of the scallop dredge fishery, presumably either because scallop dredging caused general declines in populations of mollusc species or because other factors caused a catastrophic regional decline in molluscs that included scallops. As a consequence, the fishery was forced to close. Of major concern is that losses had not previously been recognized but extended throughout the 100-km coastal span of the study. Given that fishing and other anthropogenic impacts, as well as a lack of observational data, are virtually ubiquitous for the coastal zone, major recent losses in mollusc biodiversity may be globally widespread but have gone unnoticed.

Abstract

Resumen:  Utilizamos patrones históricos de deposición de conchas de moluscos para inferir cambios en los ensambles bénticos cercanos a la costa a lo largo de los últimos 120 años en la región sureste de Tasmania. Identificamos y contamos conchas en capas embebidas en núcleos de sedimento de 1 m de largo y fechadas con 210Pb colectados en 13 sitios con profundidades de 8-16m. Durante el siglo pasado ocurrieron declinaciones en la riqueza de especies y producción de conchas de moluscos en todos los sitios muestreados, con una declinación promedio de/5-cm por capa de sedimento de 21 especies en 1890 a 7 en 1990 y en abundancia de conchas de 150 a 30 individuos en el mismo período. El curso cronológico de la declinación correspondió notablemente con la historia de la pesquería de veneras por arrastre, probablemente porque el arrastre de veneras causó declinaciones generales de las poblaciones de especies de moluscos o porque otros factores causaron una declinación regional catastrófica de moluscos incluyendo a las veneras y en consecuencia la pesquería fue forzada a cerrar. De mayor preocupación es que las pérdidas no habían sido reconocidas previamente pero se extendieron en los 100 km de costa que abarcó este estudio. Dado que la pesca y otros impactos antropogénicos y la carencia de datos de observación son virtualmente ubicuos en la zona costera, pérdidas mayores recientes en la biodiversidad de moluscos pueden estar globalmente distribuidas pero han pasado desapercibidas.

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