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Keywords:

  • bêche-de-mer;
  • DNA fingerprinting;
  • growth rates;
  • Holothuria nobilis;
  • invertebrate fishery;
  • sea cucumber;
  • trepang
  • bêche-de-mer;
  • Holothuria nobilis;
  • pepino de mar;
  • pesquería de invertebrados;
  • tasas de crecimiento;
  • toma de impresiones de ADN;
  • trepang

Abstract: Commercially fished holothurians have important functions in nutrient recycling, which increases the benthic productivity of coral reef ecosystems. Thus, removal of these animals through fishing may reduce the overall productivity of affected coral reefs. To investigate the potential for recovery of overfished holothurian ( Holothuria nobilis) stocks on the Great Barrier Reef (GBR), we (1) conducted field surveys on 23 reefs after fishery closure, (2) modeled total virgin biomass and compared it with the total amount fished, and (3) estimated individual growth rates with a DNA fingerprinting technique. Two years after fishery closure, no recovery of H. nobilis stocks on reefs previously open to fishing was observed. Densities on reefs protected from fishing since the onset of the fishery in the mid 1980s remained about four times higher than on fished reefs. Based on density estimates and geographic information system data on the habitat area of each reef, we calculated that the virgin biomass (in the main fished area between 12° and 19°S) was about 5500 t and is now about 2500 t. The reduction is on the same order of magnitude as the total amount fished until 1999 (approximately 2500 t). The DNA analysis of repeated samples on three locations indicated high recapture rates of fingerprinted and released individuals of H. nobilis. Fitting growth curves with Francis's growth function indicated that medium-sized individuals (1 kg) grew 35–533 g /year, whereas large animals (2.5 kg) consistently shrank. Small animals (<500 g) were rarely observed. In combination, these data indicate that production of H. nobilis stocks is very low, presumably with low mortality, low recruitment, and slow individual growth rates. Consistent with anecdotal evidence, recovery of H. nobilis stocks on the GBR may take several decades, and we suggest a highly conservative management plan to protect both the stocks and the ecosystem.

Resumen: Los holotúreos explotados comercialmente tiene importantes funciones en el reciclaje de nutrientes, lo que incrementa la productividad béntica en ecosistemas de arrecifes de coral. Por tanto, la pesquería de estos animales puede reducir la productividad total de los arrecifes coralinos afectados. Para investigar el potencial de recuperación de reservas sobreexplotadas de Holothuria nobilis en la Gran Barrera Arrecifal (GBA), 1) realizamos muestreos en 23 arrecifes después del cierre de la pesquería, 2) modelamos la biomassa virgen total y la comparamos con la captura total y 3) estimamos tasas de crecimiento individual con una técnica de impresiones de ADN. Dos años después del cierre de la pesquería, no se observó la recuperación de existencias de H. nobilis en los arrecifes previamente abiertos a la pesca. Las densidades en arrecifes protegidos desde el comienzo de la pesquería a mediados de la década de 1980 permanecieron casi 4 veces más altas que en los arrecifes explotados. Con base en estimaciones de densidad e información de SIG sobre el área de hábitat en cada arrecife, calculamos que la biomasa virgen (en el área principal de pesca entre 12° y 19° S) fue aproximadamente 5500 t y ahora es aproximadamente 2500 t. La reducción está en el mismo orden de magnitud de la captura total hasta 1999 (aproximadamente 2500 t). El análisis de ADN de muestras repetidas en tres localidades indicó altas tasas de recaptura de individuos de H. nobilis liberados después de tomar impresiones de ADN. El ajuste de curvas de crecimiento con la función de crecimiento de Francis indicó que los individuos de tamaño mediano (1 kg) crecían 35-533 g/año, mientras que los grandes se encogían consistentemente. Raramente observamos animales pequeños (< 500 g). Combinados, estos datos indican que la producción de H. nobilis es muy baja, presumiblemente con baja mortalidad, bajo reclutamiento y tasas de crecimiento individual lentas. Consistentemente con evidencia anecdótica, la recuperación de las existencias de H. nobilis en la GBA puede tardar varias décadas, y sugerimos un plan marcadamente conservacionista para proteger tanto a las existencias como al ecosistema.