SEARCH

SEARCH BY CITATION

Abstract: Although the impacts of industrial fishing are widely recognized, marine ecosystems are generally considered less threatened by artisanal fisheries. To determine how coral reef fish assemblages and benthic communities are affected by artisanal fishing, we studied six Caribbean islands on which fishing pressure ranged from virtually none in Bonaire, increasing through Saba, Puerto Rico, St Lucia, and Dominica, and reaching very high intensities in Jamaica. Using stationary-point fish counts at 5 m and 15 m depth, we counted and estimated the lengths of all noncryptic, diurnal fish species within replicate 10-m-diameter areas. We estimated percent cover of coral and algae and determined reef structural complexity. From fish numbers and lengths we calculated mean fish biomass per count for the five most commercially important families. Groupers (Serranidae), snappers (Lutjanidae), parrotfish (Scaridae), and surgeonfish (Acanthuridae) showed order-of-magnitude differences in biomass among islands. Biomass fell as fishing pressure increased. Only grunts (Haemulidae) did not follow this pattern. Within families, larger-bodied species decreased as fishing intensified. Coral cover and structural complexity were highest on little-fished islands and lowest on those most fished. By contrast, algal cover was an order of magnitude higher in Jamaica than in Bonaire. These results suggest that following the Caribbean-wide mass mortality of herbivorous sea urchins in 1983–1984 and consequent declines in grazing pressure on reefs, herbivorous fishes have not controlled algae overgrowing corals in heavily fished areas but have restricted growth in lightly fished areas. In summary, differences among islands in the structure of fish and benthic assemblages suggest that intensive artisanal fishing has transformed Caribbean reefs.

Resumen: Aunque se reconocen ampliamente los impactos de la pesca industrial, los ecosistemas marinos generalmente son considerados menos amenazados por las pesquerías artesanales. Para determinar de que manera la pesca artesanal afecta a los ensambles de peces de arrecifes coralinos y a las comunidades bénticas, estudiamos seis islas Caribeñas en las que la pesca artesanal varió a lo largo de una gradiente desde una intensidad de pesca casi inexistente en Donaire, una mayor intensidad de pesca en Saba, Puerto Rico, St. Lucía y Dominica, e intensidades de pesca muy altas en Jamaica. Utilizando conteos de peces en puntos estacionarios a 5m y 15m de profundidad, cuantificamos y estimamos las longitudes de todas las especies de peces diurnos, no crípticos en áreas réplica de 10 m de diámetro. Estimamos el porcentaje de cobertura de coral y algas y determinamos la complejidad estructural del arrecife. A partir de números y longitudes de peces calculamos la biomasa promedio de peces por conteo para las cinco familias de mayor importancia comercial. Serranidae, Lutjanidae, Scaridae, Acanthuridae mostraron diferencias de orden-de-magnitud en biomasa entre las islas. La biomasa disminuyó a medida que incrementó la presión de pesca. Solo Haemulidae no siguió este patrón. Dentro de las familias, las especies de talla grande disminuyeron a medida que se intensificó la pesca. La cobertura de coral y complejidad estructural fueron mayores en las islas poco pescadas y menores en las más pescadas. En contraste, la cobertura de algas fue un orden de magnitud mayor en Jamaica que en Donaire. Estos resultados sugieren que, después de la mortalidad masiva de erizos herbívoros en el Caribe en 1983/1984 y las consiguientes declinaciones en la presión de pastoreo en los arrecifes, los peces herbívoros no han controlado el crecimiento de algas en áreas intensamente pescadas pero han restringido el crecimiento en áreas ligeramente pescadas. En resumen, las diferencias entre islas en la estructura de ensambles de peces y ensambles bénticos sugieren que la pesca artesanal intensiva ha transformado los arrecifes del Caribe.