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Distribution of Bird Diversity in a Vulnerable Neotropical Landscape

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Abstract

Abstract: Recent withdrawal of the U.S. military from the Republic of Panama has exposed 64,000 ha of lowland forest in the former Canal Zone to possible development. The forests form a 16-km-wide strip reaching 65 km from the Caribbean Sea to the Pacific Ocean and function as the water supply for the canal and as home to one of the world's richest terrestrial biotas. We present an overview of the distribution of bird diversity in the forests of the canal area based on 10 years of inventories. A total of 498 terrestrial species has been recorded, of which 177 occur only in lowland forests. More species reside in Caribbean- than in Pacific-slope forests and in the largest forest tracts. The Panamanian government, recognizing the importance of the forests for protection of biodiversity and for proper functioning of the canal, has created two national parks and a national monument in the canal area. One large park, Soberania National Park, currently contains 92% of the region's forest-dwelling species. Two large tracts on the Caribbean coast, the Achiote Road forest and the Fort Sherman forest, are not designated as national parks but are recognized as important forest areas. Those two forests harbor species found nowhere else in the canal corridor. Extensive fragmentation, disconnection of forested corridors between foothills and lowlands, and anthropogenic degradation of forests near towns have altered regional bird-community dynamics. Some dynamics occur on large spatial scales, such as the poorly understood movements of elevational and transisthmian migrants. Long-term maintenance of bird species diversity in the canal area will require preservation of the large forest tracts and reestablishment of a forested connection from the canal corridor lowlands to the Chagres lowlands and foothills in the east. Such conservation activities will be challenging to execute given the region's growing human population and desires for a stronger national economy. We recommend protection of remaining forests and active enforcement of protection laws to reduce hunting and further intrusions.

Abstract

Resumen: El reciente retiro de militares de E.U.A. de la República de Panamá ha expuesto 64,000 ha de bosque bajo en la antigua Zona del Canal a la posibilidad del desarrollo. Los bosques forman una franja de 16 km de ancho que se extiende desde 65 km del Mar Caribe hasta el Océano Pacífico y funciona como fuente de agua para el canal y como hábitat para una de las biotas más ricas del mundo. Presentamos una visión general de la distribución de la diversidad de aves en los bosques del área del canal basada en 10 años de inventarios. Se han registrado 498 especies terrestres, de las cuales 177 solo ocurren en bosques bajos. Más especies residen en los bosques del lado de Caribe que del Pacífico y en las mayores extensiones de bosques. El gobierno panameño, reconociendo la importancia de los bosques para la protección de la biodiversidad y para el adecuado funcionamiento del canal, ha creado dos parques nacionales y un monumento nacional en el área del canal. Un parque grande, Parque Nacional Soberanía, actualmente contiene 92% de las especies de la región residentes de bosques. Dos extensas áreas en la costa del Caribe, el bosque Achiote Road y el bosque Fuerte Sherman, no están designadas como parques nacionales, pero son reconocidos como áreas forestales importantes. Esos dos bosques contienen especies que no se encuentran en otras áreas del corredor del canal. La dinámica de la comunidad de aves se ha alterado por la fragmentación extensiva, la desconexión de corredores boscosos entre las colinas y las tierras bajas y la degradación antropogénica de los bosques cerca de los poblados. Algunas dinámicas ocurren en escalas espaciales mayores, como los movimientos poco entendidos de migrantes altitudinales y trans-ístmicos. El mantenimiento de la diversidad de especies de aves a largo plazo requerirá de la preservación de áreas de bosque extensas y del reestablecimiento de una conexión boscosa desde las tierras bajas del canal a las colinas Chagras al este. La ejecución de tales actividades de conservación será un reto dada la creciente población humana en la región y los deseos de una economía nacional más robusta. Recomendamos la protección de los bosques remanentes y el cumplimiento activo de leyes de protección para reducir la cacería y otras intrusiones.

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