• fire frequency;
  • fire-return interval;
  • forest fires;
  • Western Ghats
  • frecuencia de incendios;
  • Ghats Occidentales;
  • intervalo de retorno de fuego

Abstract:  The acceleration of processes such as forest fragmentation and forest fires in landscapes under intense human pressures makes it imperative to quantify and understand the effects of these processes on the conservation of biodiversity in these landscapes. We combined information from remote-sensing imagery and ground maps of all fires in the Mudumalai Wildlife Sanctuary (MWLS) in the Western Ghats of India over 14 years (1989–2002). These spatial data on fire occurrence were integrated with maps of vegetation types found in the MWLS to examine fire conditions in each. We calculated the average fire-return interval for each of the vegetation types individually and for the MWLS as a whole. Using vegetation data from the larger Nilgiri Biosphere Reserve and the entire Western Ghats region, we conservatively estimated fire-frequency information for these larger regions. Because the MWLS does not contain tropical evergreen or montane forests, we were unable to estimate fire conditions in these forest types, which represent 31% of all Western Ghats vegetation cover. For the MWLS, all vegetation types had average fire-return intervals of <7 years, and the sanctuary as a whole had a fire-return interval of 3.3 years. Compared with a 13-year MWLS fire data set from 1909–1921, this represents a threefold increase in fire frequency over the last 80 years. We estimated average fire-return intervals of roughly 5 years for both the larger Nilgiri Biosphere Reserve and the entire Western Ghats region. Given other recent reports, the estimated fire frequencies for the Western Ghats forests outside protected reserves are conservative. We conclude that the current fire regime of the Western Ghats poses a severe and persistent conservation threat to forests both within and outside protected reserves.

Resumen:  La aceleración de procesos como la fragmentación de bosques e incendios forestales en paisajes bajo intensa presión humana hace imperativo cuantificar y comprender los efectos de estos procesos sobre la conservación de biodiversidad en estos paisajes. A partir de imágenes de sensores remotos y mapas combinamos información sobre todos los incendios en el Santuario Mudumalai de Vida Silvestre (SMVS) en las Ghats Occidentales a lo largo de 14 años (1989-2002). Los datos espaciales de la ocurrencia de incendios fueron integrados con mapas de tipos de vegetación del SMVS para examinar las condiciones de fuego en cada uno. Calculamos el intervalo promedio de retorno de fuego individualmente para cada uno de los tipos de vegetación y en conjunto para el SMVS. Utilizando datos de vegetación de la Reserva de la Biosfera Nilgiri y de toda la región de las Ghats Occidentales conservadoramente estimamos información de frecuencia de incendios para estas regiones más extensas. Debido a que el SMVS no contiene bosques tropicales siempre verdes ni montanos, no pudimos estimar las condiciones de fuego en estos tipos de bosque, que representan el 31% de la cobertura vegetal de las Ghats Occidentales. Para el SMVS, todos los tipos de vegetación tuvieron intervalos promedio de retorno de fuego de <7 años, y el santuario como un todo tuvo un intervalo de retorno de fuego de 3.3 años. En comparación con un conjunto de datos sobre fuego de 13 años en el SMVS de 1909-1921, esto representa un incremento de tres veces en la frecuencia de incendios en los últimos 80 años. Estimamos intervalos promedio de retorno de fuego de aproximadamente 5 años para Reserva de la Biosfera Nilgiri y de toda la región de las Ghats Occidentales. Dados otros reportes recientes, las estimaciones de frecuencias de incendios para bosques en las Ghats Occidentales afuera de reservas protegidas son conservadoras. Concluimos que el actual régimen de fuego en las Ghats Occidentales constituye una amenaza severa y persistente a los bosques tanto dentro como afuera de reservas protegidas.