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Keywords:

  • exotic species;
  • habitat specialist;
  • protected area;
  • species loss;
  • succession;
  • white-tailed deer
  • áreas protegidas;
  • especialistas de hábitat;
  • especies exóticas;
  • pérdida de especies;
  • sucesión;
  • venado de cola blanca

Abstract: Ecological change is often hard to document because of a lack of reliable baseline data. Several recent then-versus-now surveys of temperate forest and grassland communities demonstrate losses of local plant species, but most are based on data from a single site. We resurveyed understory communities in 62 upland forest stands in northern Wisconsin (U.S.A.) for which quantitative baseline data exist from 50 years ago. These stands are within a largely unfragmented region but vary in species composition and successional stage. We collected data on changes in (1) total and native species richness, (2) the ratio of exotic to native species, (3) the relative abundance of habitat generalists, and (4) community similarity among sites. We also compared how these rates of change varied over time. Over the past 50 years, native species density declined an average of 18.5% at the 20-m2 scale, whereas the ratio of exotic species to native species increased at 80% of all sites. Habitat generalists increased, and habitat specialists declined, accounting in part for an 8.7% rise in average similarity in species composition among sites. Most of these changes cannot be related to succession, habitat loss, or invasion by exotic species. Areas without deer hunting showed the greatest declines in native species density, with parks and research natural areas faring no better than unprotected stands. Animal-pollinated and animal-dispersed species also declined, particularly at unhunted sites. These results demonstrate the power of quantitative multistand data for assessing ecological change and identify overabundant deer as a key driver of community change. Because maintaining forest habitats alone fails to preserve plant diversity at local scales, local biotic simplification seems likely to continue in the region unless active efforts are taken to protect diversity.

Resumen: El cambio ecológico es difícil de documentar debido a la falta de datos básicos confiables. Varios muestreos recientes de comunidades de pastizales y bosques templados que comparan datos históricos con datos actuales demuestran la pérdida de especies locales de plantas, pero la mayoría se basan en datos de un solo sitio. Muestreamos comunidades de sotobosque en 62 bosques en Wisconsin (E. U. A.) para los que existen datos cuantitativos básicos desde hace 50 años. Estos bosques están en una región mayormente no fragmentada pero varían en la composición de especies y etapa sucesional. Recopilamos datos sobre cambios en (1) la riqueza de especies totales y nativas, (2) la proporción de especies exóticas – nativas; (3) la abundancia relativa de generalistas de hábitat y (4) la similitud de la comunidad entre sitios. También comparamos la variación de estas tasas de cambio en el tiempo. En los últimos 50 años, la densidad de especies nativas disminuyó 18.5% en promedio en la escala de 20 m2, mientras que la proporción de especies nativas-exóticas aumentó en 80% de los sitios. Los generalistas de hábitat incrementaron y los especialistas de hábitat decrecieron, lo que explica en parte el incremento de 8.7% en promedio de similitud en la composición de especies entre sitios. La mayoría de estos cambios no se pueden relacionar con la sucesión, la pérdida de hábitat o la invasión por especies exóticas. Las áreas sin cacería de venados mostraron las mayores declinaciones en la densidad de especies nativas, los parques y áreas naturales de investigación no estuvieron en mejores condiciones que los bosques no protegidos. Las especies polinizadas por animales y las dispersadas por animales también declinaron, particularmente en sitios sin cacería. Estos resultados demuestran el poder de los datos cuantitativos multibosque para evaluar cambios ecológicos e implicar a la sobre abundancia de venados como el principal factor de cambio en la comunidad. Debido a que sólo el mantenimiento de los hábitats de bosque no preserva la diversidad de plantas a escala local, parece que la simplificación biótica local continuará en la región a menos que se realicen esfuerzos activos para proteger la diversidad.