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Wildfire, Fuel Reduction, and Herpetofaunas across Diverse Landscape Mosaics in Northwestern Forests

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Abstract

Abstract: The herpetofauna (amphibians and reptiles) of northwestern forests (U.S.A.) is diverse, and many species are locally abundant. Most forest amphibians west of the Cascade Mountain crest are associated with cool, cascading streams or coarse woody material on the forest floor, which are characteristics of mature forests. Extensive loss and fragmentation of habitat resulted from logging across approximately 50% of old-growth forests in northern California and approximately 80% of stands in Oregon and Washington. There is a complex landscape mosaic and overlap of northern and southern biotic elements in the Klamath-Siskiyou Region along the Oregon and California border, creating a biodiversity hotspot. The region experiences many low-severity fires annually, punctuated by periodic major fires, including the Biscuit fire, the largest in North America in 2002. In the fire's northern portion, severe fire occurred on >50% of stands of young, managed trees but on only about 25–33% of old-growth stands. This suggests that the legacy of timber harvest may produce fire-prone stands. Calls for prescribed fire and thinning to reduce fuel loads will remove large amounts of coarse woody material from forests, which reduces cover for amphibians and alters nutrient inputs to streams. Our preliminary evidence suggests no negative effects of wildfire on terrestrial amphibians, but stream amphibians decrease following wildfire. Most reptiles are adapted to open terrain, so fire usually improves their habitat. Today, the challenge is to maintain biodiversity in western forests in the face of intense political pressures designed to “prevent” catastrophic fires. We need a dedicated research effort to understanding how fire affects biota and to proactively investigate outcomes of fuel-reduction management on wildlife in western forests.

Abstract

Resumen: La herpetofauna (anfibios y reptiles) de bosques noroccidentales (E. U. A.) es diversa y muchas especies son localmente abundantes. La mayoría de anfibios de bosques al oeste de la cresta de Cascade Mountain están asociados con arroyos escalonados frescos o con material leñoso grueso sobre el suelo, que son característicos de bosques maduros. La tala produjo pérdida extensiva y fragmentación del hábitat en ∼50% de los bosques maduros en el norte de California y en ∼80% de los bosques en Oregon y Washington. En la Región Klamath-Siskiyou a lo largo de la frontera de Oregon y California hay un complejo mosaico paisajístico y traslape de elementos bióticos del norte y del sur, lo que produce un área crítica para la biodiversidad. En la región se presentan anualmente muchos incendios de baja severidad, punteados por incendios mayores periódicos, incluyendo el Biscuit fire, el más grande de Norteamérica en 2002. En la porción norte del incendio, hubo fuego severo en >50% de árboles jóvenes bajo manejo pero solo 25–33% de áreas de bosque maduro. Esto sugiere que el legado de la actividad maderera puede producir zonas propensas al fuego. La utilización de fuego prescrito y la eliminación de combustibles removerá grandes cantidades de material leñoso grueso de los bosques, lo que reduce la cobertura para anfibios y altera la entrada de nutrientes a los arroyos. Nuestra evidencia preliminar sugiere que los incendios no tienen efectos negativos en los anfibios terrestres, pero los anfibios de arroyo decrecen después del incendio. La mayoría de los reptiles están adaptados a terrenos abiertos, así que el fuego generalmente mejora su hábitat. Hoy, el reto es mantener la biodiversidad de los bosques occidentales frente a intensas presiones políticas diseñadas para “prevenir” incendios catastróficos. Requerimos de esfuerzos de investigación especializada para entender los efectos del fuego sobre la biota e investigar proactivamente las consecuencias de la gestión de reducción de fuego sobre la vida silvestre en bosques occidentales.

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