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Beyond Smoke and Mirrors: a Synthesis of Fire Policy and Science

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Abstract

Abstract: Fire performs many beneficial ecosystem functions in dry forests and rangelands across much of North America. In the last century, however, the role of fire has been dramatically altered by numerous anthropogenic factors acting as root causes of the current fire crisis, including widespread logging, road building, fire suppression, habitat fragmentation, urban development, livestock grazing, and, more recently, climate change. The intensity and extent of fires in the western United States, specifically, have dramatically increased over the past several decades. Such shifts in fire behavior have triggered sweeping policy changes that were intended to prevent or contain fires but that pose significant risks to the integrity of ecosystems and the role fire historically played in shaping them. Here, we provide a social and ecological context for summarizing this special issue on fires, including general guidelines and principles for managers concerned about balancing the risks of inaction against the risks of action over extensive areas. Fundamental to our understanding of fire is the notion that it is extremely variable, has multiple causes, and requires ecological solutions that are sensitive to spatial scale and context. Therefore, forest managers must recognize that different forest types have different fire regimes and require fundamentally different fire- management policies. Furthermore, to restore or maintain ecological integrity, including the role of fire, treatments need to be tailored to site-specific conditions with an adaptive approach. We provide a conceptual framework for prioritizing fuel treatments and restoration activities in the wildlands-urban intermix versus those in wildland areas farther from human settlement. In general, the science of conservation biology has much to offer in helping to shape wildfire policy direction; however, conservation biologists must become more engaged to better ensure that policy decisions are based on sound science and that ecological risks are incorporated.

Abstract

Resumen: El fuego desempeña muchas funciones de ecosistema benéficas en bosques secos y pastizales en buena parte de Norte América. Sin embargo, en el pasado siglo el papel del fuego ha sido alterado dramáticamente por numerosos factores antropogénicos, incluyendo tala extensiva, construcción de caminos, supresión de fuego, fragmentación de hábitat, desarrollo urbano, pastoreo y más recientemente, cambio climático, y que actúan como “causas raíz” de la actual crisis del fuego. La intensidad y extensión de incendios, específicamente en el oeste de Estados Unidos, han incrementado dramáticamente en las últimas décadas. Tales cambios en el comportamiento del fuego han provocado cambios en las políticas que intentan prevenir o contener incendios pero constituyen riesgos significativos para la integridad de los ecosistemas y para el papel que históricamente jugó el fuego al moldearlos. Aquí, proporcionamos un contexto ecológico y social para resumir este número especial sobre incendios, incluyendo lineamientos y principios generales para administradores interesados en sopesar los riesgos de la inactividad en comparación con los riesgos de actuar en áreas extensas. La noción de que el fuego es extremadamente variable, tiene múltiples causas y requiere soluciones ecológicas sensibles a la escala y contexto espacial es fundamental para entender el fuego. Por lo tanto, los administradores de bosques deben reconocer que diferentes tipos de bosques tienen diferentes regímenes de fuego y requieren de políticas de gestión de fuego fundamentalmente diferentes. Más aún, para restaurar o mantener la integridad ecológica, incluyendo el papel del fuego, se requieren tratamientos con enfoque adoptivo diseñados con base en las condiciones específicas del sitio. Proporcionamos un marco conceptual para priorizar tratamientos de combustibles y actividades de restauración en la entremezcla tierras silvestres-urbanas versus áreas silvestres alejadas de asentamientos humanos. En general, la ciencia de la biología de la conservación tiene mucho que ofrecer para ayudarnos a delinear la dirección de las políticas para incendios sin control; sin embargo, los biólogos de la conservación deben comprometerse más para asegurar que las decisiones tengan bases científicas sólidas y que consideren los riesgos ecológicos.

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