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Trends in Sex Ratios of Turtles in the United States: Implications of Road Mortality

Authors

  • JAMES P. GIBBS,

    Corresponding author
    1. State University of New York College of Environmental Science and Forestry, 350 Illick Hall, 1 Forestry Drive, Syracuse, NY 13210, U.S.A.
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  • DAVID A. STEEN

    Corresponding author
    1. State University of New York College of Environmental Science and Forestry, 350 Illick Hall, 1 Forestry Drive, Syracuse, NY 13210, U.S.A.
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email jpgibbs@syr.edu

Current address: Joseph W. Jones Ecological Research Center, Route 2, Box 2324, Newton, GA 39870, U.S.A.

Abstract

Abstract: Road mortality has been implicated as a significant demographic force in turtles, particularly for females, which are killed disproportionately on overland nesting movements. Moreover, the United States' road network has expanded dramatically over the last century. We therefore predicted that historical trends in sex ratios of turtle populations would be male biased. To test this prediction, we synthesized published estimates of population-level sex ratios in freshwater and terrestrial turtles in the United States (165 estimates for 36 species, published 1928–2003). Our analysis suggests that the proportion of males in populations has increased linearly (p= 0.001); the trend in male bias is synchronized with the expansion of the surfaced portion of the road network since 1930; sex ratios became more male biased in states with higher densities of roads; and populations have become more male biased in aquatic species, in which movement differentials between males and females are greatest, and are least biased in semiaquatic and terrestrial species, in which overland movements are more comparable between sexes. Our results suggest an ongoing depletion of breeding females from wild turtle populations over the last century because of many factors, including, and perhaps chiefly, road mortality.

Abstract

Resumen: La mortalidad en caminos ha sido considerada como una fuerza demográfica significativa en tortugas, particularmente para hembras, que son matadas desproporcionadamente al hacer movimientos por tierra cuando anidan. Más aun, la red caminera se ha expandido dramáticamente en el último siglo en los Estados Unidos. Por lo tanto predijimos que las tendencias históricas en las proporciones de sexos de poblaciones de tortugas estarían sesgadas hacia machos. Para probar esta predicción, sintetizamos estimaciones publicadas sobre proporciones de sexo a nivel población de tortugas dulceacuícolas y terrestres en los Estados Unidos (165 estimaciones para 36 especies, publicadas entre 1928 y 2003) Nuestro análisis sugiere que la proporción de machos en la poblaciones ha incrementado linealmente (p =0.001); la tendencia del sesgo hacia machos esta sincronizada con la expansión de la superficie de la red caminera desde 1930, las proporciones se volvieron más segadas hacia machos en estados con mayores densidades de caminos; las poblaciones están más sesgadas hacia machos en especies acuáticas, en las que son mayores los movimientos diferenciales de hembras y machos, y son menos sesgadas en especies semiacuáticas y terrestres, en los que los movimientos por tierra son más comparables entre sexos. Nuestros resultados sugieren una reducción drástica de hembras reproductivas en poblaciones de tortugas silvestres en el último siglo, debido a muchos factores, incluyendo, quizá principalmente, la mortalidad en caminos.

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