Assessing Suitability for Conservation Action: Prioritizing Interpond Linkages for the California Tiger Salamander

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Abstract

Abstract: Conservation organizations and public agencies are interested in identifying and prioritizing areas for conservation action, often acquisition or easements. Typically, this requires the use of uncertain data and vaguely defined decision criteria. I developed a decision support system to address these uncertainty issues and assist in evaluating conservation opportunities for the endangered California tiger salamander (Ambystoma californiense) in Santa Barbara, California. Functionally defined planning units were used to aggregate data on land suitability, land cover change, salamander presence, and movement risk along potential linkages between breeding ponds. I used a fuzzy-logic-based inference engine to evaluate the planning units and rank the relative suitability of interpond linkages for conservation action. The sensitivity of the rankings was considered with respect to uncertainty in salamander occurrence data and the relationship between land-cover-change threats and site suitability. All linkages were substantially degraded, but five areas were consistently identified with high relative suitability for conservation action despite differences in assumptions and uncertainty in biological data. The combination of functionally defined planning units and a fuzzy-logic-based decision support system provides a general framework for considering the suitability of sites for conservation action.

Abstract

Resumen: Las organizaciones de conservación y las agencias públicas están interesadas en identificar y priorizar áreas para acciones de conservación, a menudo adquisiciones o convenios. Típicamente, esto requiere el uso de datos inciertos y criterios de decisión vagamente definidos. Desarrollé un sistema de apoyo de decisiones para abordar estos temas inciertos y ayudar en la evaluación de oportunidades de conservación de la salamandra Ambystoma californiense en Santa Bárbara, California. Se utilizaron unidades de planificación definidas funcionalmente para agregar datos sobre la aptitud del suelo, cambios en la cobertura de suelo, presencia de salamandras y riesgo de movimiento a lo largo de potenciales conexiones entre las charcas de reproducción. Utilicé un procesador de inferencia basado en lógica difusa para evaluar las unidades de planificación y clasificar la aptitud relativa de las conexiones intercharca para acciones de conservación. La sensibilidad de la clasificación fue considerada respecto a la incertidumbre en los datos de ocurrencia de salamandras y la relación entre cambio en la cobertura de suelo y aptitud del sitio. Todas las conexiones estaban sustancialmente degradadas, pero cinco áreas fueron consistentemente identificadas con alta aptitud relativa para acciones de conservación, no obstante diferencias en suposiciones e incertidumbre en los datos biológicos. La combinación de unidades de planificación definidas funcionalmente y un sistema de apoyo de decisiones basado en lógica difusa proporciona un marco general para considerar la aptitud de sitios para acciones de conservación.

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