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Keywords:

  • Epioblasma;
  • freshwater diversity;
  • prehistoric human impacts
  • diversidad de agua dulce;
  • Epioblasm;
  • impactos humanos prehistóricos

Abstract: During late prehistory, high population densities and intensive agricultural practices of Native American societies had profound effects on the pre-Columbian landscape. The degree to which Native American land use affected aquatic ecosystems is unknown. Freshwater mussels are particularly sensitive harbingers of modern-day ecosystem deterioration. We used data from prehistoric Native American shell middens to examine prehistoric trends in abundance of freshwater mussels of the genus Epioblasma in North America during the last 5000 years. The relative abundance of Epioblasma declined steadily during this period, a result that could be explained either by an increase in human impacts to streams or by long-term climatic changes unrelated to human activities. The rate of decline of Epioblasma increased significantly, however, after the advent of large-scale maize agriculture in the southeastern United States about 1000 years before the present. Our results suggest that human land-use activities in prehistory caused changes in freshwater mussel communities that were lower in magnitude but similar in direction to changes caused by recent activities.

Resumen: Durante la prehistoria tardía, las altas densidades poblacionales y las prácticas agrícolas intensivas de las sociedades nativas de América tuvieron efectos profundos sobre el paisaje precolombino. Se desconoce el grado en que el uso del suelo por americanos nativos afectó a ecosistemas acuáticos. Las almejas de agua dulce son indicadores particularmente sensibles del deterioro actual de ecosistemas. Utilizamos datos de restos de conchas prehistóricas para examinar patrones de abundancia de almejas de agua dulce del género Epioblasma en Norte América durante los últimos 5000 años. La abundancia relativa de Epioblasma declinó constantemente durante este período, lo que podría explicarse por el incremento de impactos humanos en los arroyos o por los cambios climáticos de largo plazo no relacionados con actividades humanas. Sin embargo, la tasa de declinación de Epioblasma aumentó significativamente después de la llegada de agricultura de maíz a gran escala en el sureste de Estados Unidos hace 1000 años aproximadamente. Nuestros resultados sugieren que las actividades humanas de uso de suelo en la prehistoria provocaron cambios en las comunidades de almejas de agua dulce que fueron menores en magnitud, pero similares en dirección, que los cambios causados por actividades recientes.