Modern Insect Extinctions, the Neglected Majority



    Corresponding author
    1. Ecology and Evolutionary Biology, 569 Dabney Hall, University of Tennessee, Knoxville, TN 37996, U.S.A., email
    • Current address: Department of Zoology, North Carolina State University, Box 7617, 3213 Gardner, Raleigh, NC 27695–7617.

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Abstract:  Most extinctions estimated to have occurred in the historical past, or predicted to occur in the future, are of insects. Despite this, the study of insect extinctions has been neglected. Only 70 modern insect extinctions have been documented, although thousands are estimated to have occurred. By focusing on some of the 70 documented extinctions as case studies, I considered ways in which insect extinctions may differ from those of other taxa. These case studies suggested that two types of extinction might be common for insects but rare for other taxa: extinction of narrow habitat specialists and coextinctions of affiliates with the extinctions of their hosts. Importantly, both of these forms of extinction are often ignored by conservation programs focused on vertebrates and plants. Anecdotal evidence and recent simulations suggest that many insect extinctions may have already occurred because of loss of narrow habitat specialists from restricted habitats and the loss of hosts. If we are serious about insect conservation, we need to spend more time and money documenting such extinctions. To neglect such extinctions is to ignore the majority of species that are or were in need of conservation.


Resumen:  La mayoría de las extinciones que se estima han ocurrido en el pasado histórico, o que se predice ocurrirán en el futuro, son de insectos. No obstante lo anterior, se ha desatendido el estudio de las extinciones de insectos. Sólo se han documentado 70 extinciones modernas de insectos, aunque se estima que han ocurrido miles. Concentrándome en algunas de las 70 extinciones documentadas como estudios de caso, consideré formas en que pueden diferir las extinciones de insectos de las de otros taxa. Estos estudios de caso sugirieron dos tipos de extinción que pueden ser comunes para insectos pero raros para otros taxa: extinción de especialistas de hábitat y coextinciones de afiliados con las extinciones de sus hospederos. De manera considerable, ambas formas de extinción a menudo son ignoradas por programas de conservación centrados en vertebrados y plantas. Evidencia anecdótica y simulaciones recientes sugieren que ya pueden haber ocurrido muchas extinciones de insectos debido a la pérdida de especialistas de hábitat en hábitats restringidos y la pérdida de hospederos. Si somos serios con la conservación de insectos, necesitamos más tiempo y dinero para documentar tales extinciones. Desatender tales extinciones es ignorar a la mayoría de especies que están o estuvieron en necesidad de ser conservados.