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Planning for Biodiversity: the Role of Ecological Impact Assessment

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Abstract

Abstract:  Environmental impact assessment (EIA) is the process of identifying potential environmental effects of proposed development and the required mitigation measures. It is one of the most widely used planning tools today, but its ability to promote biodiversity conservation is largely unexplored. We studied the ecological component of the Israeli EIA system by reviewing a representative sample of 52 environmental impact statements (EISs) produced since 1995 and their corresponding guidelines issued by the Ministry of the Environment. Quality of both EISs and guidelines was determined using a simple scoring approach. Lack of quantitative data, meaningful analyses, and ecosystem perspective was apparent throughout. Many EISs failed to perform field surveys and their qualitative nature hampered meaningful impact prediction. Most EISs concentrated on aesthetic mitigation measures and did not assess their feasibility and likely success. Most of these flaws reflect poor standards rather than true scientific limitations. Guideline quality scores were the most important factor determining the quality of EISs; second was the involvement of an ecological consultant in preparing the EIS. We found a decreasing trend of EIS quality scores over time. Improvements in EIA procedures, particularly in ecological guidelines and the incorporation of ecological consultation, are important for upgrading ecological impact assessment so that the potential of EIA to advance biodiversity conservation can be realized.

Abstract

Resumen:  La evaluación de impacto ambiental (EIA) es el proceso de identificación de efectos ambientales potenciales de las propuestas de desarrollo y las medidas de mitigación requeridas. Es una de las herramientas de planificación más ampliamente utilizada, pero su habilidad para promover la conservación de biodiversidad esta mayormente inexplorada. Estudiamos el componente ecológico del sistema de EIA Israelí mediante la revisión de una muestra representativa de 52 manifestaciones de impacto ambiental (MIA) producidos desde 1995 y las correspondientes directrices emitidas por el Ministerio del Ambiente. La calidad de las MIA y las directrices fue determinada utilizando un método de evaluación simple. La carencia de datos cuantitativos, análisis significativos y perspectiva de ecosistema fueron una constante. Muchas MIA no realizaron muestreos en el campo y su naturaleza cualitativa obstaculizó la predicción significativa de impacto. La mayoría de las MIA se concentraron en medidas de mitigación estética y no evaluaron su factibilidad y posible éxito. La mayoría de estos defectos son reflejo de estándares pobres, en lugar de verdaderas limitaciones científicas. Las evaluaciones de la calidad de las directrices fueron el factor más importante en la determinación de la calidad de la MIA; seguidas por la participación de un consultor ecológico en la preparación de la MIA. Encontramos una tendencia decreciente en las evaluaciones de calidad de las MIA en el tiempo. Mejoras en los procedimientos de las MIA, particularmente en las directrices ecológicas y la incorporación de consultoría ecológica, son importantes para enriquecer las evaluaciones de impacto ambiental para que se pueda realizar el potencial de la MIA para que la conservación de la biodiversidad progrese.

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