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Rare Species and Ecosystem Functioning

Authors

  • K. G. LYONS,

    Corresponding author
    1. Universidad Nacional Autónoma de México (UNAM), Instituto de Ecología, Estación del Noroeste, Apartado Postal 1354, Hermosillo, Sonora, México 83000
    • Current address: Trinity University, Department of Biology, One Trinity Place, San Antonio, TX 78212, U.S.A, email klyons@trinity.edu klyons@trinity.edu

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  • C. A. BRIGHAM,

    1. Santa Monica Mountains National Recreation Area, 401 West Hillcrest Drive, Thousand Oaks, CA 91360, U.S.A.
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  • B.H. TRAUT,

    1. University of California, Davis, Graduate Group in Ecology, 1 Shields Avenue, University of California, Davis, CA 95616, U.S.A.
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  • M. W. SCHWARTZ

    1. University of California, Davis, Dept. Environmental Science and Policy, 1 Shields Avenue, University of California, Davis, CA 95616, U.S.A.
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Abstract

Abstract:  The role of diversity in the maintenance of ecosystems has been studied widely in the past decade. By correlating richness and diversity with basic ecosystem processes, these investigations lend support to the hypothesis that species diversity significantly influences ecosystem functioning and, in turn, provide support for the conservation of biodiversity. Nonetheless, the majority of these investigations demonstrate that conservation of a relatively small number of generally dominant species is sufficient to maintain most processes. Indeed, there is remarkably little evidence to support the contention that less common species, those likely of highest conservation concern, are important in the maintenance of ecosystem functioning. Here we summarize studies, most employing alternative methodological strategies, wherein less common and rare species are demonstrated to make significant contributions to ecosystem functioning. Evidence exists among studies of keystone species, aggregate effects of less common species, and species turnover. Our findings suggest that (1) less common species can make significant ecosystem contributions; (2) further investigation into the effects of rare and less common species on ecosystem maintenance is sorely needed; (3) further investigation should embrace a variety of approaches; and (4) until further research is conducted a prudent conservation approach is warranted wherein the contribution of less common species to ecosystem functioning is assumed.

Abstract

Resumen:  El papel de la diversidad en el mantenimiento de los ecosistemas ha sido ampliamente estudiado en la última década. Al correlacionar riqueza y diversidad con procesos ecosistémicos básicos, estas investigaciones dan sustento a la hipótesis de que la diversidad de especies influye significativamente en el funcionamiento del ecosistema y, a su vez, proporciona soporte para la conservación de biodiversidad. Sin embargo, la mayoría de estas investigaciones demuestran que la conservación de un número relativamente pequeño de especies generalmente dominantes es suficiente para mantener a la mayoría de los procesos. Ciertamente, es notable la escasa evidencia para sustentar el argumento de que las especies menos comunes, probablemente las de mayor preocupación para la conservación, son importantes para el mantenimiento del funcionamiento de los ecosistemas. Aquí resumimos estudios, la mayoría de los cuales emplearon estrategias metodológicas alternativas, que demuestran que las especies menos comunes y raras contribuyen significativamente al funcionamiento del ecosistema. Existe evidencia en estudios de especies clave, de los efectos de especies menos comunes y de recambio de especies. Nuestros hallazgos sugieren que (1) las especies menos comunes pueden hacer contribuciones significativas al ecosistema; (2) se requiere más investigación del efecto de especies menos comunes y raras; (3) la investigación futura debería incluir una variedad de estrategias y (4) en tanto haya más investigación se justifica una estrategia conservadora que da por hecho la contribución de las especies menos comunes al funcionamiento del ecosistema.

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