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Keywords:

  • dispersal;
  • genetic assignment tests;
  • genetic structure;
  • habitat fragmentation;
  • matrix;
  • Oligosoma grande;
  • skink
  • dispersión;
  • esquinco;
  • estructura genética;
  • fragmentación de hábitat;
  • matriz;
  • Oligosoma grande;
  • pruebas de asignación genética

Abstract: Maintaining connectivity in fragmented landscapes is a key principle of biological conservation. Although corridors are a widely accepted approach to connecting populations, their merits are still debated, and they may be impractical in many situations. A focus on management of the vegetation matrix between populations has been advocated as an alternative way to deal with habitat fragmentation and has theoretical support. We combined microsatellite DNA and demographic data to provide an empirical account of how two forms of agricultural land use affect the connectivity of insular populations of an endangered skink in southern New Zealand. The grand skink (Oligosoma grande) lives in small populations (approximately 20 individuals) on rock outcrops separated from one another by 50–150 m of inhospitable matrix vegetation (either native tussock grassland or exotic pasture). Skinks typically dispersed short distances, and the nature of the matrix both quantitatively and qualitatively affected dispersal dynamics. Skink populations in pasture were significantly more genetically structured and had less genetic variation than similar populations in tussock, implying less dispersal between populations in pasture than tussock. Furthermore, although female-biased dispersal was a feature of populations in tussock, no sex bias was evident in pasture. In addition, Bayesian individual-based genetic assignment tests that incorporated prior mark-recapture information revealed that some populations produced many emigrants but received few immigrants, whereas other populations were relatively insular. Patterns of dispersal and response to matrix vegetation were complex, and the causes of these patterns deserve attention in future studies of habitat fragmentation. Managing the vegetation matrix may be a practical way to connect animal populations in some situations.

Resumen: El mantenimiento de la conectividad en paisajes fragmentados es un principio clave de la biología de la conservación. Aunque los corredores son un enfoque ampliamente aceptado para conectar poblaciones, sus méritos aun son debatidos, y pueden ser imprácticos en muchas situaciones. Se ha considerado al enfoque en el manejo de la matriz de vegetación entre poblaciones como una forma alternativa de ocuparse de la fragmentación de hábitat y que tiene sustento teórico. Combinamos datos de ADN microsatélite y demográficos para proporcionar una explicación empírica del efecto de dos formas de uso de suelo agrícola sobre la conectividad de poblaciones insulares de un esquinco en peligro en Nueva Zelanda. El esquinco (Oligosoma grande) vive en poblaciones pequeñas (aproximadamente 20 individuos) en afloramientos rocosos separados entre sí por 50-150 m de matriz de vegetación inhóspita (ya sea pastizal nativo o exótico). Los esquincos típicamente se dispersan por distancias cortas, y la naturaleza de la matriz afectó a la dinámica de dispersión tanto cualitativa como cuantitativamente. Las poblaciones de esquincos en los pastizales exóticos estuvieron genéticamente mejor estructuradas significativamente y tuvieron menos variación genética que poblaciones similares en pastizales nativos, lo que implica menos dispersión entre poblaciones en pastizales exóticos que en nativos. Más aun, aunque la dispersión sesgada hacia hembras fue una característica de las poblaciones en pastizales nativos, no fue evidente en pastizales exóticos. Adicionalmente, las pruebas Bayesianas de asignación genética basadas en individuos que incorporaron información previa de captura-recaptura revelaron que algunas poblaciones produjeron muchos emigrantes pero recibieron pocos inmigrantes, mientras que otras fueron relativamente insulares. Los patrones de dispersión y de respuesta a la matriz de vegetación fueron complejos, y las causas de estos patrones merecen ser atendidas en estudios de fragmentación de hábitat futuros. El manejo de la matriz de vegetación puede ser una manera práctica de conectar poblaciones animales en algunas situaciones.