The Role of Immigration in the Decline of an Isolated Migratory Bird Population

Authors

  • MICHAEL P. WARD

    Corresponding author
    1. Department of Animal Biology, University of Illinois, Urbana-Champaign, 201 Shelford Vivarium, 606 E. Healey Street, Champaign, IL 61820, U.S.A.
      * Current address: Illinois Natural History Survey, 607 E. Peabody Drive, Champaign, IL 61820, U.S.A., email mpward@uiuc.edu
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* Current address: Illinois Natural History Survey, 607 E. Peabody Drive, Champaign, IL 61820, U.S.A., email mpward@uiuc.edu

Abstract

Abstract: Low immigration is rarely considered a potential causal factor in the population decline of migratory birds. Because migratory songbirds exhibit low natal philopatry, however, recruitment is from outside the population. Therefore, if isolation affects immigration the geographic fragmentation of a species' range may result in population declines. I tested four hypotheses on the possible causes of population decline of an isolated population of Yellow-headed Blackbirds (Xanthocephalus xanthocephalus) in Illinois (U.S.A.): (1) local habitat loss, (2) poor reproductive success, (3) low adult survival, and (4) low immigration. Historical accounts indicate this population has declined and become more isolated over the last century. From 1998 to 2003, I determined the population size, the annual return rate, and mean reproductive success of Yellow-headed Blackbirds in Illinois. I also determined the amount of suitable habitat for the species in the area. Over the course of the study the population declined by 25%. Although habitat loss was likely to be responsible for the population's historical decline, currently the habitat is not saturated and many seemingly appropriate sites remain unoccupied. The reproductive success of the Illinois population is one of the highest recorded for this species. Adult survival was within the range of survival values found in other stable populations. Yellow-headed Blackbirds, like most migratory passerines, exhibit low natal philopatry; therefore, recruitment is primarily from outside the population. Recruitment was unusually low in this population, suggesting the population's isolation on the periphery of the species' range has reduced the number of immigrants. Although individuals in the population had high survival and reproduction, the population continued to decline because of low immigration. Conventional management (i.e., restoring habitat) may not mitigate a population's decline if low immigration is responsible for the decline. Greater connectivity at a large scale may be necessary to conserve isolated populations of migratory birds.

Abstract

Resumen: La baja inmigración raramente es considerada un factor causal de la declinación de poblaciones de aves migratorias. Sin embargo, debido a que las aves canoras migratorias exhiben filopatría natal baja, el reclutamiento es afuera de la población. Por lo tanto, si el aislamiento afecta a la inmigración, la fragmentación geográfica del área de distribución de una especie puede resultar en declinaciones poblacionales. Probé cuatro hipótesis sobre las posibles causas de la declinación poblacional de una población aislada de Xanthocephalus xanthocephalus en Illinois (E.U.A.): (1) pérdida de hábitat local, (2) éxito reproductivo bajo, (3) supervivencia de adultos baja e (4) inmigración baja. Registros históricos a lo largo del siglo pasado indican que esta población ha declinado y se ha aislado. De 1998 a 2003, determiné el tamaño de la población, la tasa de retorno anual y el éxito reproductivo promedio de X. xanthocephalus en Illinois. También determiné la cantidad de hábitat adecuado para la especie en el área. Durante el desarrollo del estudio, la población declino 25%. Aunque la pérdida de hábitat probablemente fue responsable de la declinación histórica de la población, en la actualidad el hábitat no está saturado y muchos sitios aparentemente adecuados permanecen desocupados. El éxito reproductivo de la población de Illinois es uno de los más altos que se han registrado para esta especie. La supervivencia de adultos estuvo dentro del rango de valores de supervivencia encontrados en otras poblaciones estables. Como la mayoría de paserinos migratorios, X. xanthocephalus exhibe filopatría natal baja; por lo tanto, el reclutamiento proviene de afuera de la población primariamente. El reclutamiento fue inusualmente bajo en esta población, lo que sugiere que el aislamiento de la población en la periferia del área de distribución de la especie ha reducido el número de inmigrantes. A pesar de que los individuos en la población tuvieron supervivencia y reproducción altas, la población continuó declinando debido a la baja inmigración. Es probable que el manejo tradicional (i. e. restauración de hábitat) no mitigue la declinación de una población si la baja inmigración es responsable de esta declinación. Puede que se requiera mayor conectividad a gran escala para conservar poblaciones aisladas de aves migratorias.

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