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A Landscape Approach to Biodiversity Conservation of Sacred Groves in the Western Ghats of India

Authors


email s.bhagwat@nhm.ac.uk

Abstract

Abstract: Although sacred groves are important for conservation in India, the landscape that surrounds them has a vital influence on biodiversity within them. Research has focused on tree diversity inside these forest patches. In a coffee-growing region of the Western Ghats, however, landscape outside sacred groves is also tree covered because planters have retained native trees to provide shade for coffee plants. We examined the diversity of trees, birds, and macrofungi at 58 sites—10 forest-reserve sites, 25 sacred groves, and 23 coffee plantations— in Kodagu district. We measured landscape composition and configuration around each site with a geographic information system. To identify factors associated with diversity we constructed multivariate models by using a decision-tree technique. The conventional measures of landscape fragmentation such as patch size did not influence species richness. Distance of sacred groves from the forest reserve had a weak influence. The measures of landscape structure (e.g., tree cover in the surroundings) and stand structure (e.g., variability in canopy height) contributed to the variation in species richness explained by multivariate models. We suggest that biodiversity present within sacred groves has been influenced by native tree cover in the surrounding landscape. To conserve this biodiversity the integrity of the tree-covered landscape matrix will need to be conserved.

Abstract

Resumen: Aunque los bosques sagrados son importantes para la conservación en India, el paisaje que los rodea tiene una influencia vital sobre su biodiversidad. La investigación se ha centrado en la diversidad de árboles dentro de estos parches de bosque. Sin embargo, en una región cafetalera de los Ghats Occidentales, el paisaje también es arbolado porque los dueños han retenido árboles nativos para que proporcionen sombra a las plantas de café. Examinamos la diversidad de árboles, aves y macro hongos en 58 sitios, incluyendo 10 sitios en reservas forestales, 25 bosques sagrados y 23 plantaciones de café en el distrito Kodagu. Medimos la composición y configuración del paisaje alrededor de cada sitio con un sistema de información geográfica. Construimos modelos multivariados con la técnica de árbol de decisiones para identificar factores asociados con la diversidad. Las medidas convencionales de la fragmentación del paisaje, como tamaño del parche, no influyeron sobre la riqueza de especies. La distancia entre bosques sagrados y las reservas forestales tuvo una influencia débil. Las medidas de la estructura del paisaje (e. g., cobertura de árboles en los alrededores) y estructura del bosque (e. g., variabilidad en la altura del dosel) contribuyeron a la variación en la riqueza de especies explicada por los modelos multivariados. Sugerimos que la biodiversidad presente en los bosques sagrados ha sido influenciada por la cobertura de árboles nativos en el paisaje circundante. Para conservar esta biodiversidad, será necesario conservar la integridad de la matriz del paisaje arbolado.

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