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Keywords:

  • human disturbance;
  • Spheniscus magellanicus;
  • stress
  • estrés;
  • perturbación humana;
  • Spheniscus magellanicus

Abstract: Ecotourism is increasing worldwide; hence, it is important to know how wildlife are affected behaviorally and physiologically by human visitation. We studied the effects of human visitation on the Magellanic Penguins (Spheniscus magellanicus) at Punta Tombo, Argentina, by monitoring changes in defensive head turns and plasma corticosterone (a hormone secreted in response to stress) for penguins with and without a history of tourist visitation. Habituation to human visitation was rapid. In penguins with no previous exposure to tourists, the number of defensive head turns and level of plasma corticosterone decreased significantly within 5 days of one 15-minute visit/day. Penguins living in tourist-visited and undisturbed areas secreted more corticosterone when captured and restrained than penguins visited by a person. Penguins in tourist areas, however, did not show as strong a corticosterone response to capture and restraint as did penguins in areas without tourists. This difference was due to a decreased capability of the adrenocortical tissue to secrete corticosterone in tourist-visited birds. Although our data show no direct negative effects of tourism on Magellanic Penguins at Punta Tombo, consequences of a modification of physiological capabilities (e.g., adrenocortical function) may not become apparent until much later in life. The physiological differences between tourist-visited and undisturbed groups of Magellanic Penguins emphasize the importance of monitoring the effects of anthropogenic disturbances on wildlife at multiple levels.

Resumen: El ecoturismo está aumentando mundialmente; por lo tanto, es importante conocer como es afectada conductual y fisiológicamente la vida silvestre por la visita de humanos. Estudiamos los efectos de la visita de humanos sobre pingüinos de Magallanes (Spheniscus magellanicus) en Punta Tombo, Argentina, mediante el monitoreo de cambios en los giros de cabeza defensivos y de corticoesterona (una hormona secretada en respuesta al estrés) en el plasma en pingüinos con y sin una historia de visitas de humanos. La habituación a las visitas de humanos fue rápida. En pingüinos sin exposición previa a turistas, el número de giros de cabeza defensivos y el nivel de corticoesterona en el plasma decrecieron significativamente a cinco días de una visita/día de 15 minutos. Los pingüinos en las áreas no perturbadas y en las visitadas por turistas secretaron más corticoesterona cuando eran capturados y confinados que los pingüinos visitados por una persona. Sin embargo, los pingüinos en el área turística no mostraron una respuesta de corticoesterona a la captura y confinamiento tan intensa como la de pingüinos en áreas sin turistas. Esta diferencia se debió a la disminución en la capacidad de secreción de corticoesterona del tejido adrenocortical en las aves visitadas por turistas. Aunque nuestros datos no muestran efectos negativos directos del turismo sobre los pingüinos de Magallanes en Punta Tombo, las consecuencias de una modificación de capacidades fisiológicas (e. g. función adrenocortical) pueden manifestarse más adelante. Las diferencias fisiológicas entre los grupos de pingüinos de Magallanes visitados por turistas y los no perturbados enfatizan la importancia de monitorear los efectos de perturbaciones antropogénicas sobre la vida silvestre en niveles múltiples.