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Keywords:

  • community conservation;
  • marine park;
  • marine reserve
  • conservación comunitaria;
  • parque marina;
  • reserva marina

Abstract: Many developing countries experience habitat degradation and unsustainable natural resource exploitation, with biodiversity and habitat conservation efforts often impeded by political instability and limited funding. Challenges in previous conservation efforts coupled with the current rate of marine habitat degradation and species declines warrant consideration of an innovative conservation approach. Co-management of protected areas addresses biological, cultural, economic, and political concerns and empowers communities through collaboration and integration in conservation efforts. It provides flexibility for adaptive practices to address underlying socioeconomic factors affecting conservation efforts and may compensate for limited or missing scientific data. The ecosystems of the Comoros Islands in the West Indian Ocean, a biodiversity hotspot with high endemism and diverse tropical marine habitats, are adversely affected by existing ecological, socioeconomic, and political conditions. Mohéli Marine Park was designed to address threats to the marine environment and is a model for co-management practices. We conducted a year-long evaluation of the park implementation process, including community and fisher participation. After 3 years of operation with 80% local community control, the park maintains a small staff to monitor sea turtle nesting beaches, reef health, fisheries, and uninhabited islets and to guide ecotourists and educate visitors. Our analysis revealed successes and shortcomings of the co-management approach. Successes included local communities empowered to participate in natural resource management, increased local involvement in conservation initiatives, and use of traditional knowledge when scientific information was unavailable. The Comoros example also illustrates that co-management is not immune to social issues, inadequate government law enforcement, or political instability and is an incomplete substitute for sound science. Lessons learned are applicable elsewhere and offer a template for effective scientific research and monitoring, policy making, and management of protected areas in developing nations.

Resumen: Muchos países en desarrollo adolecen de degradación ambiental y explotación no sustentable de recursos naturales, sus esfuerzos de conservación de la biodiversidad y el hábitat a menudo son obstruidos por inestabilidad política y financiamiento limitado. Los retos de esfuerzos de conservación previos combinados con la tasa actual de degradación del hábitat marino y las declinaciones de especies justifican la consideración de una estrategia innovadora de conservación. La cogestión de áreas protegidas atiende aspectos biológicos, culturales, económicos y políticos y concede autoridad a las comunidades mediante la colaboración e integración de esfuerzos de conservación. Proporciona flexibilidad para prácticas adaptativas para abordar factores socioeconómicos subyacentes que afectan a los esfuerzos de conservación y pueden compensar la escasez o falta de datos científicos. Los ecosistemas de Islas Comoros en el Océano Índico Occidental, un sitio prioritario para la conservación con alto endemismo y diversos hábitats marinos tropicales, son afectados por las condiciones ecológicas, socioeconómicas y políticas actuales. El Parque Marino Mohéli fue diseñado para atender las amenazas al ambiente marino y es un modelo de prácticas de cogestión. Durante un año hicimos una evaluación del proceso de implementación del parque que incluye la participación de la comunidad y de los pescadores. Después de 3 años de operación con 80% de control de la comunidad local, el parque mantiene un pequeño grupo para monitorear las playas de anidación de tortugas, la salud de los arrecifes, las pesquerías y los islotes deshabitados y para guiar a ecoturistas y educar a visitantes. Nuestro análisis revelóéxitos y fallas de la estrategia de cogestión. Los éxitos incluyeron el otorgamiento de poder a las comunidades locales para participar en la gestión de los recursos naturales, el incremento de la participación local en las iniciativas de conservación y el uso del conocimiento tradicional cuando no hay información científica disponible. El ejemplo de Comoros también ilustra que la cogestión no es inmune a temas sociales, al cumplimiento inadecuado de leyes o a la inestabilidad política y es un sustituto incompleto de la ciencia. Las lecciones aprendidas son aplicables en otras partes y ofrecen una plantilla para la investigación y monitoreo científico efectivo, la definición de políticas y la gestión de áreas protegidas en países en desarrollo.