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Abstract: The 735,000-km2 Caatinga is a mosaic of thorn scrub and seasonally dry forests, with more than 2000 species of vascular plants, fishes, reptiles, amphibians, birds, and mammals. Endemism in these groups varies from 7% to 57%. Inappropriate land use has already caused serious environmental damage and accelerating desertification, which is currently threatening about 15% of the region. Moreover, the rich and diversified biota of the Caatinga is poorly protected: only 11 reserves (<1% of the region) are strictly protected areas. A conservation strategy for the Caatinga biota should be designed to (1) avoid further habitat loss and desertification, (2) maintain key ecological services necessary for improving the living standards of the rural population, and (3) promote the sustainable use of the region's natural resources. Implementing an effective conservation agenda for the Caatinga is not an easy task but, with creativity and consistent financial support, it should be possible to nurture this unique biome and guarantee the preservation of its rich and diversified fauna and flora, and, with this, the well-being of its rural populations.

Resumen: La Caatinga, con 735,000 km2, es un mosaico arbustos espinosos y de bosques secos estacionalmente, con más de 2000 especies de plantas vasculares, peces, reptiles, anfibios, aves y mamíferos. El endemismo en estos grupos varía entre 7% y 57%. El uso inadecuado del suelo ha causado serios daños ambientales y acelerado la desertificación, que actualmente amenaza a 15% de la región. Más aun, la rica y diversificada biota de la Caatinga esta deficientemente protegida: solo 11 reservas (<1% de la región) son áreas estrictamente protegidas. Se debe diseñar una estrategia de conservación para la biota de la Caatinga para (1) evitar mayor pérdida de hábitat y desertificación; (2) mantener servicios ecológicos claves, necesarios para mejorar los estándares de vida y (3) promover el uso sustentable de los recursos naturales de la región. La instrumentación de una agenda de conservación efectiva para la Caatinga no es una tarea sencilla pero, con creatividad y apoyo financiero consistente, sería posible nutrir a este bioma único y garantizar la preservación de su rica y diversificada fauna y flora, y, con esto, el bienestar de sus poblaciones rurales.