Safeguarding the Pantanal Wetlands: Threats and Conservation Initiatives

Authors


††email m.harris@conservation.org.br

Abstract

Abstract: The Pantanal, one of the largest wetlands on the planet, comprises 140,000 km2 of lowland floodplain of the upper Rio Paraguai basin that drains the Cerrado of central Brazil. The diverse mosaics of habitats resulting from the varied soil types and inundation regimes are responsible for an extraordinarily rich terrestrial and aquatic biota, exemplified by the bird richest wetland in the world—463 birds have been recorded there—and the largest known populations of several threatened mammals, such as Pampas deer (Ozotoceros bezoarticus), marsh deer (Blastocerus dichotomus), giant otter (Pteronura brasiliensis), and jaguar (Panthera onca). Until recently, deforestation of the adjoining Brazilian central plateau was considered the major threat to this area, but now deforestation is a critical problem within the floodplain itself. More than 40% of the forest and savanna habitats have been altered for cattle ranching through the introduction of exotic grasses. And there are other threats that lead to large-scale disruption of ecological processes, severely affecting biodiversity. Although the Pantanal wetland is a Biosphere Reserve and is considered a Wetland of International Importance, only 2.5% of the upper Paraguai River basin is formally protected. To date, protected areas have been created opportunistically and as such, although of undoubted value, protect only a fraction of the Pantanal's wildlife and habitats. Among the conservation initiatives in the area, the private sector is increasingly participating in the establishment of private reserves. The prospects are far from optimistic, however, and the major challenge is to find alternative socioeconomic models that allow for conservation and economic uses of the land in association with the development of specific environmental legislation that reflects the unique characteristics of the region.

Abstract

Resumen: El Pantanal, 140,000 km2 de llanura inundable de la cuenca alta del Río Paraguai que drena el Cerrado en el centro de Brasil, es uno de los humedales más extensos del planeta. Los diversos mosaicos de hábitats que resultan de diversos tipos de suelo y regímenes de inundación son responsables de una biota terrestre y acuática extraordinariamente rica, ejemplificada por el humedal con mayor riqueza de aves en el mundo – se han registrado 463 especies de aves – y las mayores poblaciones conocidas de varios mamíferos amenazados, como el venado de las Pampas (Ozotoceros bezoarticus), el venado de pantano (Blastocerus dichotomus), la nutria gigante (Pteronura brasiliensis) y el jaguar (Panthera onca). Hasta hace poco, la deforestación de la meseta central Brasileña adyacente era considerada como la mayor amenaza a esta área, pero ahora la deforestación es un problema crítico dentro de la misma llanura inundable. Más de 40% de hábitats de bosque y sabana han sido alterados para producción de ganado mediante la introducción de pastos exóticos. Y hay otas amenazas que conducen a la disrupción de los procesas ecológicos a gran escala que afectan severamente a la biodiversidad. Aunque el humedal del Pantanal es una Reserva de la Biósfera y es considerado un Humedal de Importancia Internacional, solo 2.5% de la cuenca alta del Río Paraguai está protegido formalmente. A la fecha, las áreas protegidas han sido creadas oportunísticamente y por lo tanto, aunque de valor indudable, solo protegen a una fracción de la vida silvestre y hábitats del Pantanal. Entre las iniciativas de conservación del área, el sector privado está incrementando su participación en el establecimiento de reservas privadas. Sin embargo, las perspectivas están lejos de ser optimistas y el mayor reto es encontrar modelos socioeconómicos alternativos que permitan la conservación y utilización económica de tierras en asociación con el desarrollo de legislación ambiental específica que refleje las características únicas de la región.

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