Effects of Restoring Oak Savannas on Bird Communities and Populations



    1. Department of Natural Resources and Environmental Sciences and Program in Ecology and Evolutionary Biology, University of Illinois at Urbana-Champaign, 606 East Healey Street, Champaign, IL 61820-5502, U.S.A., email jbrawn@uiuc.edu
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Abstract:  Efforts to restore and maintain oak savannas in North America, with emphasis on the use of prescribed fire, have become common. Little is known, however, about how restoration affects animal populations, especially those of birds. I compared the breeding densities, community structure, and reproductive success of birds in oak savannas maintained by prescribed fire (12 sites) with those in closed-canopy forests (13 sites). All sampling was conducted in Illinois (U.S.A.). Of the 31 bird species analyzed, 12 were more common in savannas, 14 were not affected by habitat structure, and 5 were more common in forest habitat. The species favored by disturbance and restoration included Northern Bobwhites (Colinus virginianus), Mourning Doves ( Zenaida macroura), Red-headed Woodpeckers ( Melanerpes erythrocephalus), Indigo Buntings ( Passerina cyanea), and Baltimore Orioles (Icterus galbula). Those more common in closed-canopy forest included Ovenbirds (Seiurus aurocapilla) and Wood Thrushes ( Hylocichla mustelina). Few species were unique to one type of habitat, but overall avian community structure in oak savannas and closed-canopy forests was generally distinctive. Estimates of nesting success (derived from 785 nests) revealed that 6 of the 13 species considered experienced greater productivity in the savanna habitat. Rates of brood parasitism were unaffected by restoration and habitat structure. Within savannas, tract size had little effect on breeding abundances and reproductive success. My results illustrate that restoration techniques can significantly affect the ecology of constituent animal populations and communities and have key implications regarding avian conservation and the management of forest habitat in fragmented landscapes. Small patches of forest habitat that regularly function as population sinks may offer far better prospects for birds if they are subjected to disturbance and ecosystem restoration.


Resumen:  Los esfuerzos para restaurar y mantener sabanas en Norte América, con énfasis en el uso de fuego prescrito, se han vuelto comunes. Sin embargo, se conoce poco de los efectos de la restauración sobre poblaciones de animales, especialmente aves. Comparé las densidades de reproductores, la estructura de la comunidad y el éxito reproductivo de aves en sabanas de roble mantenidas con fuego prescrito (12 sitios) con las de bosques de dosel cerrado (13 sitios). Todo el muestreo se llevó a cabo en Illinois (E.U.A.). De las 31 especies de aves analizadas, 12 fueron más comunes en sabanas, 14 no fueron afectadas por la estructura del hábitat y 5 fueron más comunes en el hábitat boscoso. Las especies favorecidas por la perturbación y la restauración incluyeron a Colinus virginianus, Zenaida macroura, Melanerpes erythrocephalus, Passerina cyanea y Icterus galbula. Las especies más comunes en bosques de dosel cerrado incluyeron a Seiurus aurocapilla e Hylocichla mustelina. Pocas especies fueron únicas en un tipo de hábitat, pero la estructura de la comunidad aviar en sabanas de roble y en bosques de dosel cerrado generalmente fue distintiva. Las estimaciones del éxito de anidación (derivadas de 785 nidos) revelaron que 6 de las 13 especies consideradas tuvieron mayor productividad en la sabana. Las tasas de parasitismo de nidos no fueron afectadas por la restauración y la estructura del hábitat. En las sabanas, el tamaño de las parcelas tuvo poco efecto sobre las abundancias de reproductores y el éxito reproductivo. Mis resultados ilustran que las técnicas de restauración pueden afectar significativamente a la ecología de poblaciones y comunidades animales y tienen implicaciones cruciales en la conservación de aves y en la gestión de bosques en paisajes fragmentados. Los pequeños parches de bosque que funcionan regularmente como vertederos pueden ofrecer mejores perspectivas para las aves si son sujetos de perturbaciones y restauración de ecosistemas.