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Keywords:

  • cliff vegetation;
  • disturbance;
  • microtopography;
  • Niagara Escarpment;
  • recreation;
  • rock climbing
  • escalado de rocas;
  • microtopografía;
  • Niagara Escarpment;
  • perturbación;
  • recreación;
  • vegetación de acantilado

Abstract: Many researchers report that rock climbing has significant negative effects on cliff biota. Most work on climbing disturbance, however, has not controlled for variation in microsite characteristics when comparing areas with and without climbing presence. Additionally, some researchers do not identify the style or difficulty level of climbing routes sampled or select climbing routes that do not represent current trends in the sport. We solved these problems by sampling climbing areas used by advanced “sport” climbers and quantifying differences in microtopography between climbed and control cliffs. We determined whether differences in vegetation existed between pristine and sport-climbed cliff faces when microsite factors were not controlled. We then determined the relative influence of the presence of climbing, cliff-face microtopography, local physical factors, and regional geography on the richness, abundance, and community composition of cliff-face vascular plants, bryophytes, and lichens. When we did not control for microsite differences among cliffs, our results were consistent with the majority of prior work on impacts of climbing (i.e., sport-climbed cliff faces supported a lower mean richness of vascular plants and bryophytes and significantly different frequencies of individual species when compared with pristine cliff faces). When we investigated the relative influences of microtopography and climbing disturbance, however, the differences in vegetation were not related to climbing disturbance but rather to the selection by sport climbers of cliff faces with microsite characteristics that support less vegetation. Climbed sites had not diverged toward a separate vegetation community; instead, they supported a subset of the species found on pristine cliff faces. Prior management recommendations to restrict development of new climbing routes should be reevaluated based on our results.

Resumen: Muchos investigadores reportan que el escalado de rocas tiene efectos negativos significativos sobre la biota de acantilados. Sin embargo, la mayor parte del trabajo sobre perturbación por escalado no ha controlado para variación en las características de micrositios al comparar áreas con y sin escalamiento. Adicionalmente, algunos investigadores no identifican el estilo o nivel de dificultad de las rutas de escalamiento muestreadas o seleccionan rutas que no representan a las tendencias actuales del deporte. Resolvimos estos problemas mediante el muestreo en áreas utilizadas por escaladores “deportivos” avanzados y la cuantificación de diferencias en la microtopografía entre acantilados escalados y control. Determinamos si existían diferencias en la vegetación entre acantilados prístinos y escalados cuando los factores de micrositio no eran controlados. Posteriormente determinamos la influencia relativa de la presencia de escalamiento, la microtopografía del acantilado, los factores físicos locales y de la geografía regional sobre la riqueza, abundancia y composición de la comunidad de plantas vasculares, briofitas y líquenes habitantes en el acantilado. Cuando no controlamos las diferencias de micrositios entre los acantilados, nuestros resultados fueron consistentes con la mayoría de los trabajos previos sobre le impacto del escalamiento (i.e., los acantilados con escalamiento tenían una menor riqueza promedio de plantas vasculares y briofitas así como frecuencias de especies individuales significativamente diferentes en comparación con acantilados prístinos). Sin embargo, cuando investigamos las influencias relativas de la microtopografía y la perturbación por escalamiento, las diferencias en la vegetación no se relacionaron con la perturbación por escalamiento sino con la selección de acantilados con características de micrositios que soportan menos vegetación por los escaladores. Los sitios escalados no habían divergido hacia una comunidad vegetal separada; en vez de ello, soportaban a un subconjunto de especies encontradas en los acantilados prístinos. Con base en nuestros resultados, las recomendaciones previas de restricción del desarrollo de nuevas rutas de escalado deberían ser reevaluadas.