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Conservation of the Northern Spotted Owl under the Northwest Forest Plan

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Abstract:  Development of the Northwest Forest Plan (NWFP) was motivated by concerns about the overharvest of late-seral forests and the effects of intensive forest management on the long-term viability of the Northern Spotted Owl (Strix occidentalis caurina). Following several years of intense political and legal debates, the final NWFP was approved in 1994. Even though the plan evolved with a broad ecosystem perspective, it remained anchored in the Spotted Owl reserve design proposed in 1990. Based on a criterion of stable or increasing populations, a decade later it remains unclear whether the enactment of the NWFP has improved the conservation status of Spotted Owls. The results of intensive monitoring of several Spotted Owl populations for over a decade suggest a continuing range-wide decline even though rates of timber harvest have declined dramatically on federal lands. The cause of the decline is difficult to determine because the research needed to establish cause and effect relations has not been done. One plausible hypothesis is that the owl's life history greatly constrains its rate of population growth even when habitat is no longer limiting. Since enactment of the NWFP, new threats have arisen, including the movement of Barred Owls (S. varia) into the range of the Spotted Owl, political pressure to increase levels of timber harvest, and recent changes to forest laws that eliminate the requirement to assess the viability of wildlife populations on U.S. Department of Agriculture Forest Service lands. At this time is appears that Spotted Owl conservation rests critically on continued implementation of the protections afforded by the NWFP and the U.S. Endangered Species Act.

Abstract

Resumen:  El desarrollo del Plan Forestal del Noroeste (PFN) fue motivado por las preocupaciones respecto a la sobreexplotación de bosques de sucesión tardía y los efectos de la gestión forestal intensiva sobre la viabilidad a largo plazo del búho Strix occidentalis caurina. Después de 10 años de intensos debates políticos y legales, el PFN fue aprobado en 1994. Aunque el plan evolucionó con un amplio enfoque de ecosistema, permaneció anclado en el diseño de la reserva para S. o. caurina propuesta en 1990. Con base en un criterio de poblaciones estables o crecientes, una década después no es claro si la promulgación del PFN ha mejorado el estatus de conservación del búho. Los resultados del monitoreo intensivo de varias poblaciones de búhos por más de una década sugieren una declinación continua aun cuando las tasas de aprovechamiento de madera en terrenos federales han declinado dramáticamente. Es difícil determinar la causa de esa declinación porque no se ha realizado investigación para establecer las relaciones de causa y efecto. Una hipótesis plausible es que la historia de vida del búho constriñe su tasa de crecimiento poblacional aun cuando el hábitat no sea limitante. Desde la promulgación del PFN han surgido nuevas amenazas, incluyendo el desplazamiento de S. varia hacia el área de distribución de S. o. caurina, presiones políticas para incrementar los niveles de cosecha de madera y cambios recientes en las leyes forestales que eliminan el requerimiento de evaluar la viabilidad de poblaciones de vida silvestre en terrenos del Servicio Forestal de E.U.A. En el momento actual, parece que la conservación de S. o. caurina se basa críticamente en la implementación continua de protecciones otorgadas por el PFN y el Acta de Especies en Peligro de E.U.A.

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