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Keywords:

  • ecosystem management;
  • fire;
  • forest dynamics;
  • Northwest Forest Plan
  • dinámica forestal;
  • fuego;
  • gestión de ecosistemas;
  • Plan Forestal del Noroeste

Abstract:  A decade after its creation, the Northwest Forest Plan is contributing to the conservation of old-growth forests on federal land. However, the success and outlook for the plan are questionable in the dry provinces, where losses of old growth to wildfire have been relatively high and risks of further loss remain. We summarize the state of knowledge of old-growth forests in the plan area, identify challenges to conserve them, and suggest some conservation approaches that might better meet the goals of the plan. Historically, old-growth forests in these provinces ranged from open, patchy stands, maintained by frequent low-severity fire, to a mosaic of dense and open stands maintained by mixed-severity fires. Old-growth structure and composition were spatially heterogeneous, varied strongly with topography and elevation, and were shaped by a complex disturbance regime of fire, insects, and disease. With fire suppression and cutting of large pines ( Pinus spp.) and Douglas-firs (Pseudotsuga menziesii [Mirbel] Franco), old-growth diversity has declined and dense understories have developed across large areas. Challenges to conserving these forests include a lack of definitions needed for planning of fire-dependent old-growth stands and landscapes, and conflicts in conservation goals that can be resolved only at the landscape level. Fire suppression has increased the area of the dense, older forest favored by Northern Spotted Owls (Strix occidentalis caurina) but increased the probability of high-severity fire. The plan allows for fuel reduction in late-successional reserves; fuel treatments, however, apparently have not happened at a high enough rate or been applied in a landscape-level approach. Landscape-level strategies are needed that prioritize fuel treatments by vegetation zones, develop shaded fuel breaks in strategic positions, and thin and apply prescribed fire to reduce ladder fuels around remaining old trees. Evaluations of the current and alternative strategies are needed to determine whether the current reserve-matrix approach is the best strategy to meet plan goals in these dynamic landscapes.

Resumen:  A una década de su creación, el Plan Forestal del Noroeste está contribuyendo a la conservación de bosques viejos en terrenos federales. Sin embargo, el éxito y la perspectiva del plan son cuestionables en las provincias áridas, donde las pérdidas de bosques viejos por fuego han sido relativamente altas y donde persisten los riesgos de pérdidas mayores. Resumimos el estatus del conocimiento sobre bosques viejos en el área del plan, identificamos retos para su conservación y sugerimos algunos métodos de conservación que pueden ayudar al cumplimiento de las metas del plan. Históricamente, los bosques viejos en estas provincias variaron de parches abiertos, irregulares, mantenidos por frecuentes incendios de baja severidad a un mosaico de parches densos y abiertos mantenidos por incendios de severidad mixta. La estructura y composición de los bosques viejos era espacialmente heterogénea, variaba notablemente con la topografía y elevación y estaba moldeada por un complejo régimen de perturbación por fuego, insectos y enfermedades. Con la supresión de fuego y del corte de árboles grandes (Pinus spp.y Pseudotsuga menziesii [Mirbel] Franco), la diversidad de los bosques viejos ha declinado y se han desarrollado sotobosques densos en extensas áreas. Los retos para la conservación de estos bosques incluye la carencia de definiciones requeridas para la planificación de parches y paisajes de bosque viejo dependientes del fuego, así como conflictos en las metas de conservación que sólo pueden ser resueltos a nivel de paisaje. La supresión de fuego ha incrementado el área de bosques densos, más viejos que son favorecidos por Strix occidentalis caurina pero también ha incrementado la probabilidad de incendios de alta severidad. El plan permite la reducción de combustible en reservas en sucesión avanzada; sin embargo, los tratamientos de combustible no han ocurrido a una tasa suficientemente alta o no han sido aplicados con un enfoque a nivel de paisaje. Se requieren estrategias a nivel de paisaje que prioricen tratamientos de combustible por zonas de vegetación, desarrollen guardarrayas sombreadas en posiciones estratégicas y apliquen fuego prescrito para reducir combustible alrededor de los árboles viejos. Se requieren evaluaciones de las estrategias actuales y alternativas para determinar si el actual método de matriz de reservas es la mejor estrategia para lograr las metas del plan es estos paisajes dinámicos.