The Questionable Effectiveness of Science Spending by International Conservation Organizations in the Tropics

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Abstract

Abstract: The general context of conservation in the tropics—in the Amazon basin and elsewhere—is stagnant or declining funding and rapidly growing threat levels. For conservation programs this makes strategic deployment of limited conservation resources all the more important. International conservation organizations active in the tropics increasingly define themselves as science driven and expend considerable resources on science-based activities such as ecoregional analysis, field research, and monitoring of ecological variables. I argue that an overemphasis on science has generated a series of unintended but serious problems for conservation in the tropics. Spending on monitoring and ecoregional analysis has effectively starved protection and threat analysis of resources. A decoupling of biology from serious cost-benefit analysis has led to the privileging of small-scale and local analyses, rather than the systemic analyses essential for the strategic allocation of scarce conservation resources. Successful conservation in the tropics depends on the crossing of biogeography with sophisticated threat analysis to identify priority geographies for protection. This should be combined with much more systematic engagement with the principal drivers of tropical deforestation, especially agribusiness. Caution and a sense of proportion are required when balancing the financial demands of science and those of protection. I suggest that conservation organizations should cooperate far more in assembling and analyzing information on conservation spending and on threat levels and biogeography at the continental, national, and regional levels. Site selection should follow rather than precede this kind of strategic analysis, and sites should be considered elements of a network rather than stand-alone projects. More attention should be paid to market-driven conservation through techniques such as certification and responsible supply-chain management.

Abstract

Resumen: El contexto general de la conservación en los trópicos—en la cuenca del Amazonas y otras partes—es el de financiamiento estancado o en declinación y de niveles de amenaza creciendo rápidamente. Para los programas de conservación esto hace que sea más importante el despliegue estratégico de recursos limitados para la conservación. Las organizaciones internacionales de conservación activas en los trópicos se autodefinen como conducidas por la ciencia y gastan considerables recursos en actividades basadas en ciencia tales como análisis ecoregionales, investigación de campo y monitoreo de variables ecológicas. Argumento que el sobre énfasis en la ciencia ha generado una serie de problemas, no intencionales pero serios, para la conservación en los trópicos. El gasto en monitoreo y análisis ecoregional ha limitado el análisis de protección y amenazas de recursos. El desacoplamiento de la biología de análisis serios de costo-beneficio ha llevado a privilegiar a los análisis a pequeña escala y locales, en lugar de los análisis sistémicos esenciales para la asignación estratégica de recursos escasos para la conservación. La conservación exitosa en los trópicos depende del entrelazamiento de la biogeografía con análisis de amenazas sofisticados para identificar geografías prioritarias para la conservación. Esto deberá combinarse con un compromiso mucho más sistemático con los conductores principales de la deforestación tropical, especialmente los agronegocios. Se requiere cautela y un sentido de proporción al balancear las demandas financieras de la ciencia con las de la protección. Sugiero que las organizaciones de conservación deben cooperar mucho más en la recopilación y el análisis de información sobre el gasto en conservación y en los niveles de amenaza y biogeografía a nivel continental, nacional y regional. La selección de sitios debe seguir, y no preceder, a este tipo de análisis estratégico, y los sitios deberían ser considerados elementos de una red y no proyectos aislados. Se debe poner mayor atención a la conservación dirigida por el mercado por medio de técnicas como la certificación y la gestión responsable de la cadena de abastecimiento.

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