Species Protection, the Changing Informal Economy, and the Politics of Access to the Bushmeat Trade in the Democratic Republic of Congo

Authors


Address correspondence to G. Cowlishaw, email guy.cowlishaw@ioz.ac.uk

Abstract

Abstract: Our understanding of the linkages between the bushmeat trade and the wider informal economy is limited. This lack of knowledge is particularly problematic for conservation under conditions of political instability, when the informal economy can be highly dynamic and impacts on wildlife populations can be severe. To explore these interlinked processes, we conducted a study of the bushmeat trade in Garamba National Park, Democratic Republic of Congo, through a combination of market surveys, semistructured interviews, and direct observation. We focused on the sale of protected and unprotected species in urban and rural markets, and the bushmeat commodity chains that supplied these markets, under conditions of political stability and armed conflict. During peacetime, protected species from the park (predominantly elephant and buffalo) rarely appeared in the rural markets, but they comprised more than half of all bushmeat sales in the urban markets. This pattern reflected differences in the rural and urban commodity chains. Automatic weapons were required to hunt large protected species and were supplied to hunters by the military officers who controlled the urban trade. The use of such weapons was discouraged by the traditional chiefs, who administered the village markets. During wartime, the sales of protected species in the urban markets increased fivefold because the military officers fled, leaving behind an open-access system that led to a massive increase in the exploitation of protected species. In contrast, the rural markets remained relatively stable because of the continued authority of the village chiefs. Our results indicate that sociopolitical factors can be an important determinant of species offtake and, therefore, that knowledge of the bushmeat commodity chain can be vital to controlling the processes that drive species extraction. In addition, our findings suggest that traditional authorities can be potentially valuable partners for bushmeat management.

Abstract

Resumen: Nuestro entendimiento de los vínculos ente el comercio de carne silvestre y la economía informal es limitado. Esta falta de conocimiento es particularmente problemática para la conservación bajo condiciones de inestabilidad política, cuando la economía informal puede ser altamente dinámica y los impactos sobre las poblaciones silvestres pueden ser severos. Para explorar estos procesos interrelacionados realizamos un estudio del comercio de carne silvestre en el Parque Nacional Garamba, República Democrática de Congo, por medio de una combinación de encuestas de mercado, entrevistas semiestructuradas y observación directa. Nos concentramos en la venta de especies protegidas y no protegidas en mercados urbanos y rurales y las cadenas de producción de carne silvestre que abastecieron a estos mercados en condiciones de inestabilidad política y de conflicto armado. Durante tiempos de paz, las especies protegidas del parque (predominantemente elefante y búfalo) raramente aparecían en los mercados rurales, pero comprendieron más de la mitad de todas las ventas de carne silvestre en los mercados urbanos. Este patrón reflejó diferencias en las cadenas de productos rurales y urbanos. Se requerían armas automáticas para cazar especies protegidas grandes y fueron proporcionadas por los oficiales militares que controlaban el comercio urbano. El uso de tales armas fue desalentado por jefes tradicionales, quienes administraban los mercados en poblados. Durante tiempos de guerra, las ventas de especies protegidas en los mercados urbanos se quintuplicaron porque los oficiales militares huyeron, dejando atrás un sistema de acceso abierto que condujo al incremento masivo en la explotación de especies protegidas. En contraste, los mercados rurales permanecieron relativamente estables debido a la autoridad continuada de los jefes tradicionales. Nuestros resultados indican que los factores sociopolíticos pueden ser un determinante importante de la captura de especies y, por lo tanto, ese conocimiento de la cadena de producción de carne silvestre puede ser vital para el control de procesos que dirigen la extracción de especies. Adicionalmente, nuestros hallazgos sugieren que las autoridades tradicionales pueden ser socios potencialmente valiosos para la gestión de carne silvestre.

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