Conservation as Virtue: a Scientific and Social Process for Conservation Ethics

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Abstract: Most scientists take ethical arguments for conservation as given and focus on scientific or economic questions. Although nature conservation is often considered a just cause, it is given little further consideration. A lack of attention to ethical theory raises serious concerns for how conservation scientists conceive and practice ethics. I contrast two common ways scientists approach ethics, as demonstrated in the writings of Stephen Jay Gould and E. O. Wilson. Gould casts severe doubt as to whether any ethics are possible from science, whereas Wilson proposes science as the only path to ethics. I argue these two methods ultimately limit popular support for conservation and offer Alasdair MacIntyre's “virtue ethics” as an alternative. Unlike Gould and Wilson, MacIntyre provides an ethical theory that reconciles scientific inquiry and social traditions. Recent studies of the Civil Rights Movement in the United States affirm MacIntyre's claims and provide important insights for conservation today. These accounts argue that social solidarity and political success against segregation were possible only as rooted in the particular language, logic, and practices of a robust cultural tradition. If correct, conservation science should attend to several questions. On what basis can conservation achieve widespread cultural legitimacy? What are the particular social currencies for a conservation ethic? What role does science play in such a scheme? MacIntyre's careful positioning of scientific and social traditions provides a hopeful ethical direction for conservation.

Abstract

Resumen: La mayoría de los científicos dan como hecho los argumentos éticos y se enfocan en cuestiones científicas o económicas. Aunque la conservación de la naturaleza a menudo es considerada una causa justa, se le tiene poca consideración. La falta de atención a la teoría ética produce serias preocupaciones sobre la concepción y práctica de la ética por los científicos de la conservación. Contrasto dos formas comunes en las que los científicos se aproximan a la ética, como se demuestra en los escritos de Stephen Jay Gould y E. O. Wilson. Gould tiene serias dudas sobre la posibilidad de ética en la ciencia, mientras que Wilson propone que la ciencia es el único camino hacia la ética. Argumento que estos dos métodos limitan el soporte popular para la conservación y ofrezco la “ética de virtudes” de Alasdair MacIntyre como alternativa. A diferencia de Gould y Wilson, MacIntyre proporciona una teoría ética que reconcilia la investigación científica con las tradiciones sociales. Estudios recientes del Movimiento de Derechos Civiles en Estados Unidos afirman las propuestas de MacIntyre proporcionan perspectivas importantes para la conservación. Estas evidencias argumentan que la solidaridad social y el éxito político contra la segregación fueron posibles por estar enraizadas en el lenguaje, la lógica y prácticas particulares de una tradición cultural robusta. Si es correcta, la ciencia de la conservación debería atender varias cuestionamientos. ¿Sobre que base puede la conservación alcanzar legitimidad cultural generalizada?¿Cuáles son las divisas sociales particulares para una ética de conservación?¿Que papel juega la ciencia en tal esquema? El posicionamiento cuidadoso de MacIntyre respecto a las tradiciones científicas y sociales proporciona una dirección ética optimista para la conservación.

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