Future Ecosystem Services in a Southern African River Basin: a Scenario Planning Approach to Uncertainty

Authors

  • ERIN L. BOHENSKY,

    Corresponding author
    1. Centre for Environmental Studies, Geography Building Room 2-1, University of Pretoria, Pretoria 0002, South Africa
      Current address: Biocomplexity Research Group, Department of Botany and Zoology, University of Stellenbosch, Private Bag X1, Stellenbosch 7602 South Africa, email erin@sun.ac.za
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  • BELINDA REYERS,

    1. The Council for Scientific and Industrial Research (CSIR), Natural Resources and the Environment, PO Box 320, Stellenbosch 7599, South Africa
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  • ALBERT S. VAN JAARSVELD

    1. Centre for Invasion Biology, Department of Botany and Zoology, Stellenbosch University, Private Bag X1, Stellenbosch 7602, South Africa
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Current address: Biocomplexity Research Group, Department of Botany and Zoology, University of Stellenbosch, Private Bag X1, Stellenbosch 7602 South Africa, email erin@sun.ac.za

Abstract

Abstract: Scenario planning is a promising tool for dealing with uncertainty, but it has been underutilized in ecology and conservation. The use of scenarios to explore ecological dynamics of alternative futures has been given a major boost by the recently completed Millennium Ecosystem Assessment, a 4-year initiative to investigate relationships between ecosystem services and human well-being at multiple scales. Scenarios, as descriptive narratives of pathways to the future, are a mechanism for improving the understanding and management of ecological and social processes by scientists and decision makers with greater flexibility than conventional techniques could afford. We used scenarios in one of the Millennium Ecosystem Assessment's subglobal components to explore four possible futures in a Southern African river basin. Because of its ability to capture spatial and temporal dynamics, the scenario exercise revealed key trade-offs in ecosystem services in space and time and the importance of a multiple-scale scenario design. At subglobal scales, scenarios are a powerful vehicle for communication and engagement of decision makers, especially when designed to identify responses to specific problems. Scenario planning has the potential to be a critical ingredient in conservation as calls are increasingly made for the field to help define and achieve sustainable visions for the future.

Abstract

Resumen: La planificación de escenarios es una herramienta promisoria para tratar con la incertidumbre, pero ha sido subutilizada en ecología y conservación. El uso de escenarios para explorar la dinámica ecológica de futuros alternativos tuvo un impulso trascendental por la Evaluación Ecosistémica del Milenio, una iniciativa de 4 años para investigar las relaciones entre los servicios ecosistémicos y el bienestar humano en escalas múltiples. Los escenarios, como narrativas descriptivas de rutas hacia el futuro, son un mecanismo para mejorar el entendimiento y gestión de procesos ecológicos y sociales por parte de científicos y tomadores de decisiones con mayor flexibilidad que las técnicas convencionales. Utilizamos escenarios de uno de los componentes subglobales de la Evaluación Ecosistémica del Milenio para explorar cuatro futuros posibles en una cuenca hidrológica sudafricana. Debido a su habilidad para capturar dinámicas espaciales y temporales, el ejercicio de escenarios reveló ventajas y desventajas claves en los servicios ecosistémicos en espacio y tiempo y la importancia de un diseño de escenarios en escalas múltiples. En escalas subglobales, los escenarios son un vehículo poderoso para la comunicación y cooperación de tomadores de decisiones, especialmente cuando son diseñados para identificar respuestas a problemas específicos. La planificación de escenarios tiene el potencial de ser un ingrediente crítico en la conservación en respuesta a la necesidad de definir y lograr visiones sustentables del futuro.

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