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Salvage Logging in the Montane Ash Eucalypt Forests of the Central Highlands of Victoria and Its Potential Impacts on Biodiversity

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Abstract

Abstract: The two major forms of disturbance in the montane ash eucalypt forests of the Central Highlands of Victoria (southeastern Australia) are clearfell logging and unplanned wildfires. Since the 1930s wildfire has been followed by intensive and extensive salvage-logging operations, which may proceed for many years after a wildfire has occurred. Although applied widely, the potential effects of salvage logging on native flora and fauna have been poorly studied. Our data indicate that the abundance of large trees with hollows is significantly reduced in forests subject to salvage harvesting. This has implications for the persistence of an array of such cavity-using vertebrates as the endangered arboreal marsupial, Leadbeater's possum (Gymnobelidues leadbeateri). Salvage logging also reduces the prevalence of multiaged montane ash forests—places that typically support the highest diversity of arboreal marsupials and forest birds. Limited research has been conducted on the effects of salvage logging on plants; thus, we constructed hypotheses about potential impacts for further testing based on known responses to clearfell logging and key life history attributes. We predict many species, such as vegetatively resprouting tree ferns, will decline, as they do after clearfelling. We also suggest that seed regenerators, which typically regenerate well after fire or conventional clearfelling, will decline after salvage logging because the stimulation for germination (fire) takes place prior to mechanical disturbance (logging). Understory plant communities in salvage-logged areas will be dominated by a smaller suite of species, and those that are wind dispersed, have viable soil-stored seed remaining after salvage logging, or have deep rhizomes are likely to be advantaged. We recommend the following improvements to salvage-logging policies that may better incorporate conservation needs in Victorian montane ash forests: (1) exemption of salvage logging from some areas (e.g., old-growth stands and places subject to only partial stand damage); (2) increased retention of biological legacies on burned areas through variations in the intensity of salvage logging; and (3) reduction in the levels of physical disturbance on salvage-logged areas, especially through limited seedbed preparation and mechanical disturbance.

Abstract

Resumen: La cosecha de madera y el fuego no controlado son las dos formas principales de perturbación en los bosques montanos de eucalipto en el Altiplano Central de Victoria (sureste de Australia). Desde la década de 1930, los incendios no controlados son seguidos por operaciones intensivas y extensivas de salvamento de madera, que pueden proceder por muchos años después de que ocurrió el fuego no controlado. Aunque aplicados ampliamente, los efectos potenciales de la cosecha de salvamento sobre la flora y fauna nativa han sido escasamente estudiados. Nuestros datos indican que la abundancia de árboles grandes con oquedades se reduce significativamente en bosques sujetos a la cosecha de salvamento. Esto tiene implicaciones para la persistencia de un conjunto de vertebrados que utilizan oquedades, como el marsupial arbóreo Gymnobelidues leadbeateri en peligro. La cosecha de salvamento también reduce la prevalencia de bosques montanos de edades múltiples – sitios que típicamente soportan la mayor diversidad de marsupiales arbóreos y aves de bosque. La investigación sobre los efectos de la cosecha de salvamento sobre las plantas es limitada, por lo tanto, construimos hipótesis sobre los impactos potenciales para probarlas posteriormente con base en respuestas conocidas a la cosecha de madera y en atributos clave de las historias de vida. Predecimos que muchas especies, como helechos arbóreos con reproducción vegetativa, declinarán, tal como sucede después de la cosecha de madera. También sugerimos que los regeneradores por semilla, que típicamente regeneran bien después del fuego o la cosecha de madera, declinarán después de la cosecha de salvamento porque la estimulación para la germinación (fuego) se lleva a cabo antes de la perturbación mecánica (cosecha de madera). Las comunidades de plantas de sotobosque en áreas con cosecha de salvamento estarán dominadas por un conjunto menor de especies, y es probable que sean favorecidas aquellas que son dispersadas por el viento, que tienen semillas viables almacenadas en el suelo después de la cosecha de salvamento o que tienen rizomas profundos. Recomendamos las siguientes mejoras a las políticas de cosecha de salvamento que pueden incorporar las necesidades de conservación en los bosques montanos de Victoria: (1) exención de cosecha de salvamento en algunas áreas (e.g., bosques maduros y sitios sujetos solo a daños parciales); (2) incremento en la retención de legados biológicos en áreas quemadas por medio de variaciones en la intensidad de la cosecha de salvamento; y (3) reducción de los niveles de perturbación física sobre las áreas con cosecha de salvamento, especialmente la preparación limitada de semilleros y la perturbación mecánica.

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