Shrinking Tropical Forests, Human Agents of Change, and Conservation Policy



Abstract: Human agents of landscape transformation in the tropics affect forests differently as the forests decline in size. Five agents of change—road builders, corporate concession holders, community forest managers, park advocates, and urban consumers—have different effects on large forests in remote tropical regions than they do on remnant forests in settled agricultural regions. Because forests vary so much in size across tropical regions, these differences in the effects of agents on forests have important implications for regional conservation efforts. To make these implications explicit, I compared the effects of the five agents in regions with large forests with their effects in regions with small forests. The comparisons indicated that, as forests declined in size, new roads no longer destroyed forests, corporate loggers left the forests, community forest managers became more effective, parks became less feasible as a means of conservation, and urban consumers initiated tree planting. My results suggest that awareness about the changing effects of humans on landscapes with shrinking forests can serve as a useful tool in formulating regionally appropriate policies for conserving tropical forests.


Resumen: Los agentes humanos de transformación del paisaje en los trópicos afectan a los bosques de manera diferente a medida que los bosques declinan en extensión. Cinco agentes de cambio—constructores de caminos, titulares de concesiones empresariales, gestores de bosques comunitarios, defensores de parques y consumidores urbanos—tienen efectos sobre bosques extensos en regiones tropicales remotas diferentes a los que tienen en remanentes de bosques en regiones con asentamientos agrícolas. Debido a que los bosques varían mucho en extensión en las regiones tropicales, estas diferencias en los efectos tienen implicaciones importantes para los esfuerzos regionales de conservación. Para que estas implicaciones fueran explícitas, comparé los efectos de los cinco agentes en regiones con bosques extensos con regiones con bosques más pequeños. Las comparaciones indicaron que, a medida que declinan la extensión de los bosques, los caminos nuevos ya no destruían bosques, los madereros empresariales abandonaron los bosques, los gestores de bosques comunitarios se volvieron más eficientes, los parques fueron menos viables como medios de conservación, y los consumidores urbanos comenzaron a sembrar árboles. Mis resultados sugieren que el conocimiento acerca de los efectos cambiantes de los humanos sobre los paisajes con reducción de bosques puede ser una herramienta útil en la formulación de políticas regionales apropiadas para la conservación de bosques tropicales.