Putting Longline Bycatch of Sea Turtles into Perspective

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Abstract

Abstract: Although some sea turtle populations are showing encouraging signs of recovery, others continue to decline. Reversing population declines requires an understanding of the primary factor(s) that underlie this persistent demographic trend. The list of putative factors includes direct turtle and egg harvest, egg predation, loss or degradation of nesting beach habitat, fisheries bycatch, pollution, and large-scale changes in oceanographic conditions and nutrient availability. Recently, fisheries bycatch, in particular bycatch from longline fisheries, has received increased attention and has been proposed as a primary source of turtle mortality. We reviewed the existing data on the relative impact of longline bycatch on sea turtle populations. Although bycatch rates from individual longline vessels are extremely low, the amount of gear deployed by longline vessels suggests that cumulative bycatch of turtles from older age classes is substantial. Current estimates suggest that even if pelagic longlines are not the largest single source of fisheries-related mortality, longline bycatch is high enough to warrant management actions in all fleets that encounter sea turtles. Nevertheless, preliminary data also suggest that bycatch from gillnets and trawl fisheries is equally high or higher than longline bycatch with far higher mortality rates. Until gillnet and trawl fisheries are subject to the same level of scrutiny given to pelagic longlines, our understanding of the overall impact of fisheries bycatch on vulnerable sea turtle populations will be incomplete.

Abstract

Resumen: Aunque algunas poblaciones de tortugas marinas están mostrando señales alentadoras de recuperación, otras continúan declinando. La reversión de las declinaciones requiere del entendimiento del (los) factor(es) primarios subyacente(s) en esta tendencia demográfica persistente. La lista de factores putativos incluye la cosecha directa de tortugas y huevos, depredación de huevos, pérdida o degradación de playas para anidación, captura incidental de pesquerías, contaminación y cambios a gran escala en las condiciones oceanográficas y la disponibilidad de nutrientes. Recientemente, la captura incidental de pesquerías, en particular la de pesquerías con palangre, ha recibido mayor atención y ha sido propuesta como la causa principal de mortalidad de tortugas. Revisamos los datos existentes sobre el impacto relativo de la captura incidental de palangres sobre poblaciones de tortugas. Aunque las tasas de captura incidental por embarcaciones individuales son extremadamente bajas, la cantidad de equipo desplegado por las embarcaciones sugiere que la captura incidental acumulativa de tortugas de clases de edad más viejas es sustancial. Estimaciones actuales sugieren que aun si los palangres pelágicos no son la mayor causa individual de la mortalidad relacionada con pesquerías, la captura incidental en palangres es lo suficientemente alta como para justificar acciones de manejo en todas las flotas que encuentran tortugas marinas. Sin embargo, los datos preliminares también sugieren que la captura incidental por pesquerías de redes agalleras y de arrastre es igual o más alta que la captura incidental en palangres y sus tasas de mortalidad son mucho más altas. Nuestro entendimiento del impacto global de la captura incidental de pesquerías sobre poblaciones vulnerables de tortugas marinas será incompleto hasta que las pesquerías de redes agalleras y de arrastre estén sujetas al mismo nivel de escrutinio que los palangres pelágicos.

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