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Keywords:

  • coastal grasslands;
  • herbivory;
  • plant functional groups;
  • plant invasions;
  • reintroduced mammals;
  • shrub encroachment;
  • tule elk
  • alce;
  • grupos funcionales de plantas;
  • herbivoría;
  • invasión de arbustos;
  • invasiones de plantas;
  • mamíferos reintroducidos;
  • pastizales costeros

Abstract: Despite many successful reintroductions of large mammalian herbivores throughout the world, remarkably little attention has focused on how these actions affect native and exotic vegetation at reintroduction sites. One such herbivore is tule elk (Cervus elaphus nannodes), which was on the brink of extinction in the mid 1800s, but now has numerous stable populations due to intensive reintroduction efforts. Here, we summarize results from a 5-year exclosure experiment that explored the effects of tule elk on a coastal grassland in northern California. Elk significantly altered the species composition of this community; the response of annual species (dominated heavily by exotic taxa) was dramatically different from perennial species. Elk herbivory increased the abundance and aboveground biomass of native and exotic annuals, whereas it either had no effect on or caused significant decreases in perennials. Elk also decreased the cover of native shrubs, suggesting that these herbivores play an important role in maintaining open grasslands. In addition, elk significantly reduced the abundance and biomass of a highly invasive exotic grass, Holcus lanatus, which is a major problem in mesic perennial grasslands. Our results demonstrate that the successful reintroduction of a charismatic and long-extirpated mammal had extremely complex effects on the plant community, giving rise to both desirable and undesirable outcomes from a management perspective. We suspect that these kinds of opposing effects are not unique to tule elk and that land managers will frequently encounter them when dealing with reintroduced mammals.

Resumen: A pesar de muchas reintroducciones exitosas de grandes mamíferos herbívoros en todo el mundo, notablemente se ha puesto poca atención en como estas acciones afectan a la vegetación nativa y exótica en los sitios de reintroducción. Uno de tales herbívoros es el alce (Cervus elaphus nannodes), que estaba a punto de extinguirse a mediados del siglo XIX, pero que ahora tiene numerosas poblaciones estables debido a esfuerzos intensivos de reintroducción. Aquí, resumimos los resultados de un experimento de exclusión de 5 años que exploró los efectos de alces sobre un pastizal costero en el norte de California. Los alces alteraron significativamente la composición de especies de esta comunidad; la respuesta de especies anuales (dominadas ampliamente por taxa exóticos) fue dramáticamente diferente a la de especies perennes. La herbivoría de alces incrementó la abundancia y biomasa de anuales nativas y exóticas, mientras que no tuvo efecto o no causó disminuciones significativas en las perennes. Los alces también disminuyeron la cobertura arbustos nativos, lo que sugiere que estos herbívoros juegan un papel importante en el mantenimiento de los pastizales abiertos. Adicionalmente, los alces significativamente redujeron la abundancia y biomasa de un pasto exótico altamente invasivo, Holcus lanatus, que es un problema mayor en los pastizales mésicos perennes. Nuestros resultados demuestran que la reintroducción exitosa de un mamífero carismático tuvo efectos extremadamente complejos sobre la comunidad de plantas, dando lugar a consecuencias tanto deseables como indeseables desde una perspectiva de manejo. Sospechamos que estos tipos de efectos opuestos no son exclusivos de alces y que los gestores los enfrentaran frecuentemente cuando traten con mamíferos reintroducidos.