Importance of Well-Designed Monitoring Programs for the Conservation of Endangered Species: Case Study of the Snail Kite

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Abstract

Abstract: Monitoring natural populations is often a necessary step to establish the conservation status of species and to help improve management decisions. Nevertheless, many monitoring programs do not effectively address primary sources of variability in monitoring data, which ultimately may limit the utility of monitoring in identifying declines and improving management. To illustrate the importance of taking into account detectability and spatial variation, we used a recently proposed estimator of abundance (superpopulation estimator) to estimate population size of and number of young produced by the Snail Kite (Rostrhamus sociabilis plumbeus) in Florida. During the last decade, primary recovery targets set by the U.S. Fish and Wildlife Service for the Snail Kite that were based on deficient monitoring programs (i.e., uncorrected counts) were close to being met (by simply increasing search effort during count surveys). During that same period, the Snail Kite population declined dramatically (by 55% from 1997 to 2005) and the number of young decreased by 70% between 1992–1998 and 1999–2005. Our results provide a strong practical case in favor of the argument that investing a sufficient amount of time and resources into designing and implementing monitoring programs that carefully address detectability and spatial variation is critical for the conservation of endangered species.

Abstract

Resumen: A menudo, el monitoreo de poblaciones naturales es un paso necesario para establecer el estatus de conservación de las especies y ayudar a mejorar las decisiones de manejo. Sin embargo, muchos programas de monitoreo no atienden las principales fuentes de variabilidad en los datos de monitoreo, que a fin de cuentas pueden limitar la utilidad del monitoreo en la identificación de declinaciones y el mejoramiento del manejo. Para ilustrar la importancia de considerar la variabilidad espacial y de la detectabilidad, utilizamos un estimador propuesto recientemente (estimador de superpoblación) para estimar el tamaño poblacional y número de juveniles producidos por Rostrhamus sociabilis plumbeus en Florida. Durante la década pasada, los objetivos de recuperación primarios para R. s. plumbeus definidos por el Servicio de Pesca y Vida Silvestre de E.U.A., que fueron basados en programas de monitoreo deficientes (i.e., conteos no corregidos), casi fueron cumplidos (simplemente mediante el incremento del esfuerzo de búsqueda durante los conteos). Durante el mismo período, la población de R. s. plumbeus declinó dramáticamente (55% de 1997 a 2005) y el número de juveniles declinó 70% entre 1992–1998 y 1999–2005. Nuestros resultados son un fuerte caso práctico a favor del argumento de que la inversión de la suficiente cantidad de tiempo y recursos en el diseño e implementación de programas de monitoreo que consideran la variación espacial y de la detectabilidad es crítica para la conservación de especies en peligro.

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