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Are Modern Biological Invasions an Unprecedented Form of Global Change?

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Abstract

Abstract: The uniqueness of the current, global mass invasion by nonindigenous species has been challenged recently by researchers who argue that modern rates and consequences of nonindigenous species establishment are comparable to episodes in the geological past. Although there is a fossil record of species invasions occurring in waves after geographic barriers had been lifted, such episodic events differ markedly from human-assisted invasions in spatial and temporal scales and in the number and diversity of organisms involved in long-distance dispersal. Today, every region of the planet is simultaneously affected and modern rates of invasion are several orders of magnitude higher than prehistoric rates. In terms of its rate and geographical extent, its potential for synergistic disruption and the scope of its evolutionary consequences, the current mass invasion event is without precedent and should be regarded as a unique form of global change. Prehistoric examples of biotic interchanges are nonetheless instructive and can increase our understanding of species-area effects, evolutionary effects, biotic resistance to invasion, and the impacts of novel functional groups introduced to naïve biotas. Nevertheless, they provide only limited insight into the synergistic effects of invasions and other environmental stressors, the effect of frequent introductions of large numbers of propagules, and global homogenization, all of which characterize the current mass invasion event.

Abstract

Resumen: La unicidad de la actual invasión masiva global de especies no nativas ha sido cuestionada recientemente por investigadores que argumentan que las tasas y consecuencias modernas del establecimiento de especies no nativas son comparables con episodios del pasado geológico. Aunque existe un registro fósil de invasiones de especies que ocurrieron en oleadas después de la remoción de barreras geográficas, tales eventos episódicos difieren marcadamente de las invasiones asistidas por humanos en escalas temporales y espaciales y en el número y diversidad de organismos involucrados en la dispersión a larga distancia. Actualmente, cada región del planeta es afectada simultáneamente y las tasas de invasión modernas son varios órdenes de magnitud más altos que las tasas prehistóricas. En términos de su tasa y extensión geográfica, su potencial de disrupción sinérgica y el alcance de sus consecuencias evolutivas, el evento de invasión masiva actual no tiene precedente y debería ser considerado como una forma única de cambio global. No obstante, los ejemplos prehistóricos de intercambios bióticos son instructivos y pueden incrementar nuestro entendimiento de efectos especies-área y evolutivos, resistencia a la invasión y de los impactos de grupos funcionales nuevos introducidos en biotas nativas. Sin embargo, solo proporcionan una visión limitada de los efectos sinérgicos de las invasiones y otros factores ambientales estresantes, del efecto de introducciones frecuentes de grandes números de propágalos y de la homogenización global, que en conjunto caracterizan el actual evento de invasión masiva.

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