Greenhouse Gases as Clues to Permanence of Farmlands

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Abstract: Farmlands are expansive, diverse, and intensively managed ecosystems. These lands, so critical to human welfare, are threatened by growing stresses as demand for food escalates, fresh water wanes, cheap fuels deplete, and other uses jostle for space. With these coming pressures, how can we foster permanence on the lands that sustain us? In this essay I contemplate the hypothesis that the greenhouse gases, because they emanate from the interwoven flows of C, N, and energy in ecosystems, can help steer us toward permanence (sustainability). Alongside other indicators these emissions may detect the ecosystem's pulse, alerting us to inefficiencies and guiding us to better practices. To be effective signals, however, the greenhouse gases will need to be considered in their local settings, monitored longer and in more “listening places,” and measured across boundaries of disciplines and biomes. This approach may help reduce greenhouse gas emissions from our farmlands. But we may find that, in the long run, the main beneficiaries of our inquiry have been, not just the atmosphere, but our fragile lands, perhaps in ways we cannot yet foresee.

Abstract

Resumen: Los terrenos de cultivos que dominan los paisajes en todo el mundo son ecosistemas diversos, manejados intensivamente. Estos terrenos, tan críticos para el bienestar humano, están amenazados por estreses crecientes, a medida que la demanda de alimento aumenta, el agua dulce disminuye, los combustibles baratos se agotan y otras formas de uso requieren espacio. Con estas presiones, ‘Cómo podemos fomentar la permanencia de las tierras que nos dan sustento? En este ensayo, contemplo la hipótesis de que los gases de invernaderos, debido a que emanan de los flujos entretejidos de C, N y energía en los ecosistemas, nos pueden ayudar a logra la permanencia (sustentabilidad). Junto con otros indicadores, estas emisiones pueden detectar el pulso de los ecosistemas, alertándonos de ineficiencias y guiarnos a prácticas mejores. Sin embargo, para ser señales efectivas, los gases de invernadero deberán ser considerados en sus escenarios locales, monitoreados en más “sitios auditivos” y por más tiempo, y medidos más allá de los límites de disciplinas y biomas. Este enfoque puede ayudar a reducir la emisión de gases en nuestras tierras de cultivo. Pero podremos encontrar que, a largo plazo, los principales beneficiarios de nuestra investigación sean no solo la atmósfera sino nuestras frágiles tierras, quizás en formas que aun no podemos anticipar.

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